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El bisonte regresa a las grandes llanuras americanas

Este invierno, si todo sale según lo planeado, una caravana de camiones de ganado llevará decenas de bisontes estadounidenses del Parque Nacional de Yellowstone en un viaje de 500 millas hacia el pasado. A diferencia de sus primos ganaderos, que son principalmente el resultado de los intentos del siglo XX de cruzar bisontes con ganado, los animales de Yellowstone son salvajes y genéticamente puros, descendientes de los rebaños originales que una vez asombraron a los visitantes de las Grandes Llanuras e hicieron del bisonte el símbolo de Abundancia americana. Hasta que, es decir, la caza desenfrenada lo convirtió en un símbolo de destrucción ecológica sin sentido.

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Cuando la matanza masiva de aproximadamente 30 millones de bisontes finalmente terminó a principios del siglo XX, solo quedaban 23 bisontes salvajes en Yellowstone, escondidos en el Valle del Pelícano. Junto con un pequeño número de animales salvados por los ganaderos, esa escasa manada se convirtió en la base para la recuperación de toda la especie, Bison bison, que se ha fortalecido en el parque.

Yellowstone ha hecho su trabajo tan bien, de hecho, que la manada ahora supera constantemente los 4.000 bisontes, un número lo suficientemente grande como para provocar temores de pastoreo excesivo en el parque y de bisontes vagando más allá de sus límites. Los guardaparques han tenido el desalentador trabajo anual de reunir bisontes "en exceso" para matarlos o ver algún paso a través de la frontera norte del parque en una cacería que los críticos critican como un pelotón de fusilamiento. La reubicación de los animales sería la alternativa humana, excepto por un problema aterrador: los ganaderos y otros han mantenido durante mucho tiempo que la bisonte disemina la brucelosis, una infección bacteriana que es devastadora para el ganado. Sin embargo, un estudio de 2017 realizado por las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina determinó que todos los casos de brucelosis en ganado en la región durante los últimos 20 años provenían de alces infectados, no de bisontes. Ese hallazgo ha hecho que sea más difícil argumentar que no se debe permitir que el bisonte salvaje salga del parque.

El servicio de parques enviará el bisonte a las naciones tribales Sioux y Assiniboine en la Reserva Fort Peck, en el noreste de Montana. Una pequeña manada de bisontes de Yellowstone ha prosperado allí desde un modesto experimento de factibilidad de 2012. El plan es construir esa manada y crear una tubería de bisontes, dice Robbie Magnan, el director de pesca y caza de la reserva. A medida que lleguen más animales de Yellowstone, las tribus de Fort Peck exportarán gradualmente bisontes, comúnmente llamados "búfalos" en la reserva, para iniciar rebaños protegidos en otras reservas y tierras de conservación.

En un nivel práctico, el programa de reubicación es simplemente una forma de mantener bajo control a la población de Yellowstone. Pero también es mucho más que eso. El movimiento comienza a restaurar el bisonte salvaje en las Grandes Llanuras y los Indios de las Llanuras, que dependían de ellos para alimentarse, vestirse y refugiarse. "Tiene un verdadero significado espiritual para nosotros", dice Magnan. "Los búfalos cuidaban a los nativos americanos desde el principio de los tiempos, y ahora tenemos que ayudarlos". El destino de los pueblos indígenas y los bisontes también ha estado entrelazado a los ojos del gobierno: los agentes federales propusieron hace 150 años ejerciendo control sobre los indios de las llanuras mediante la erradicación del bisonte, en lo que el general William Tecumseh Sherman llamó "un gran barrido de todos ellos".

El renovado interés en el futuro del bisonte salvaje, incluida su designación de 2016 como el mamífero nacional de EE. UU., Se produce cuando la explicación convencional de su casi extinción se enfrenta a un nuevo escrutinio. La historia que los testigos e historiadores han contado desde la década de 1870 es que la destrucción del bisonte, casi de la noche a la mañana, fue obra de despiadados cazadores blancos que llegaron por ferrocarril y armados con el último armamento. Pero esa cuenta puede ser demasiado simple.

Citando registros de comercio de pieles, datos arqueológicos y relatos contemporáneos, historiadores ambientales como Andrew Isenberg en la Universidad de Kansas y Dan Flores en la Universidad de Montana argumentan que los cazadores blancos administraron el golpe final aplastante, pero solo después de un siglo de desafíos ambientales y nativos. Caza excesiva estadounidense. La expansión de los caballos en las Grandes Llanuras en 1680 en adelante dio a las tribus un medio nuevo y altamente eficiente para perseguir a sus presas. Más estadounidenses nativos también se ganaban la vida con el entorno ferozmente variable de las Grandes Llanuras, ya que los colonos los desplazaron de los territorios tradicionales, y la demanda comercial significó un gran mercado para las pieles de bisonte.

Otros investigadores temen que esta versión contraria de la historia provoque malentendidos. "La gente escucha que solo 'los indios también estuvieron involucrados'", dice Philip Deloria, profesor de historia de los nativos americanos en Harvard, "y eso tiene el efecto de dejar a los demás libres y de permitir la estrategia militar explícita de destruir a los nativos americanos". recursos libres ”. Deloria argumenta que la cultura de los nativos americanos, basada en la idea de subsistencia, les impidió aniquilar al bisonte de la misma manera que lo hicieron los cazadores del mercado blanco.

Es tentador ver un final feliz para esta historia en la restauración del bisonte americano: las personas que trabajan juntas pueden sacar a una especie del borde; Hoy los bisontes son considerados "casi amenazados" por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Pero se avecina otra batalla sobre este símbolo peludo y resoplido, ya que los ganaderos se enfrentan a mayores temores sobre una manada de bisontes resurgente: la competencia por el pasto, el agua y otros recursos limitados vitales para su futuro incierto.

Primer plano de bisonte Los científicos creen que el bisonte salvaje ha habitado la región de Yellowstone continuamente durante al menos 10, 000 años. (Joel Sartore / National Geographic Creative)

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Clave de color: el gris representa el rango actual. El amarillo representa el rango natural actual.

(Fuente: PHYLACINE, el Atlas Filogenético de Macroecología de Mamíferos por Søren Faurby, Matt Davis, Rasmus Østergaard Pedersen, Simon D. Schowanek, Jens-Christian Svenning) (Fuente: PHYLACINE, el Atlas Filogenético de Macroecología de Mamíferos por Søren Faurby, Matt Davis, Rasmus Østergaard Pedersen, Simon D. Schowanek, Jens-Christian Svenning) (Fuente: PHYLACINE, el Atlas Filogenético de Macroecología de Mamíferos por Søren Faurby, Matt Davis, Rasmus Østergaard Pedersen, Simon D. Schowanek, Jens-Christian Svenning) (Fuente: PHYLACINE, el Atlas Filogenético de Macroecología de Mamíferos por Søren Faurby, Matt Davis, Rasmus Østergaard Pedersen, Simon D. Schowanek, Jens-Christian Svenning) (Fuente: PHYLACINE, el Atlas Filogenético de Macroecología de Mamíferos por Søren Faurby, Matt Davis, Rasmus Østergaard Pedersen, Simon D. Schowanek, Jens-Christian Svenning) (Fuente: PHYLACINE, el Atlas Filogenético de Macroecología de Mamíferos por Søren Faurby, Matt Davis, Rasmus Østergaard Pedersen, Simon D. Schowanek, Jens-Christian Svenning) (Fuente: PHYLACINE, el Atlas Filogenético de Macroecología de Mamíferos por Søren Faurby, Matt Davis, Rasmus Østergaard Pedersen, Simon D. Schowanek, Jens-Christian Svenning) (Fuente: PHYLACINE, el Atlas Filogenético de Macroecología de Mamíferos por Søren Faurby, Matt Davis, Rasmus Østergaard Pedersen, Simon D. Schowanek, Jens-Christian Svenning) Preview thumbnail for video 'Subscribe to Smithsonian magazine now for just $12

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Este artículo es una selección de la edición de noviembre de la revista Smithsonian

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