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Con Semios, los agricultores pueden controlar sus campos de forma remota y mantener alejadas las plagas

Definitivamente hay algo en el aire en los huertos de cerezas, manzanas y peras de John Freese en el centro de Washington. Y ese algo es una nube de feromonas, una que significa menos polillas molestas que se abren camino a través de sus campos. Durante el año pasado, el productor de fruta de cuarta generación ha estado probando Semios, un sistema de producción de feromonas y precisión que utiliza sensores inalámbricos y cámaras para ayudar a los productores a controlar sus cultivos de forma remota. La red de pequeñas cámaras y monitores de recolección de datos controla los campos y las condiciones climáticas. Los botes colocados estratégicamente rocían los árboles de manera rutinaria para prevenir infestaciones.

El año pasado, Freese colgó varios miles de cartuchos Semios en árboles en 100 acres de huerto. Durante las temporadas pico de apareamiento de insectos durante todo el año, hasta 12 horas al día, los dispensadores disparan nebulizaciones de feromonas cada 15 minutos. Estos bioplaguicidas no matan insectos, pero sí interrumpen la reproducción. Los agricultores que usan Semios programan las fumigaciones utilizando el conjunto completo de monitores remotos en el campo y estaciones meteorológicas de la compañía que ayudan a medir los niveles de viento y humedad, así como las trampas de plagas, que rastrean los ciclos de vida de los insectos.

"La interrupción del apareamiento no es emocionante", reconoce Freese. “Si funciona, no ves nada”. Y eso es lo que lo convierte en una herramienta profundamente útil para los productores de frutas y nueces que intentan proteger sus granjas.

Confundidos por la presencia de feromonas en el aire, los insectos machos son incapaces de localizar una pareja de apareamiento y darse por vencidos. Para Freese, eso significa competir con muchas menos palomitas de bacalao y frutas orientales, las dos principales plagas mundiales para manzanas y peras que también atacan a otros tipos de fruta de árbol, incluidos los albaricoques, duraznos y membrillos. Además de algunos rociadores automáticos en los árboles, que se parecen un poco a los ambientadores de aire para exteriores de grado industrial, no hay forma de saber si un huerto está manejando las plagas jugando con sus vidas reproductivas.

Durante las temporadas pico de apareamiento de insectos durante todo el año, hasta 12 horas al día, los dispensadores Semios disparan nebulizaciones de feromonas cada 15 minutos. (Semios) Los bioplaguicidas no matan insectos, pero sí interrumpen la reproducción. (Semios) Semios maneja todos los costos de instalación y mantenimiento de las cajas colgantes, y también ofrece soporte de guardia las 24 horas del día. (Semios)

Michael Gilbert, fundador y CEO de Semios, con sede en Vancouver, es un químico con dos décadas de experiencia en la preparación, fabricación y gestión de la distribución de productos farmacéuticos basados ​​en sustancias naturales. Después de pasar temporadas en Merck y Cardiome Pharma Corp., donde dirigió la investigación y el desarrollo de medicamentos cardiovasculares y de otro tipo, fue picado por el error empresarial y comenzó a investigar la clase de productos químicos conocidos como feromonas.

Desarrollados en serio después de que la Agencia de Protección Ambiental prohibiera el uso de DDT en 1972, los bioplaguicidas incluyen todo, desde pesticidas fúngicos que contienen bacterias que matan insectos específicos hasta productos bioquímicos, como los pesticidas con feromonas. En 1994, la EPA estableció la División de Biopesticidas y Prevención de la Contaminación dentro de la Oficina de Programas de Pesticidas para facilitar el registro de biopesticidas. A partir de 2014, la EPA reportó más de 430 ingredientes biopesticidas registrados y 1.320 productos. Como los bioplaguicidas generalmente se consideran menos tóxicos que los pesticidas químicos, el proceso de revisión y aprobación de la EPA lleva mucho menos tiempo. Los bioplaguicidas generalmente se aprueban en menos de un año en comparación con los tres años típicos que toma un producto químico.

En los últimos años, los agricultores orgánicos y tradicionales han usado cada vez más pesticidas con feromonas por varias razones. Las plagas dirigidas no se vuelven resistentes a las feromonas de la misma manera que pueden adaptarse a los insecticidas. Los bioplaguicidas no matan ni dañan a los polinizadores como las abejas y otros insectos beneficiosos y la vida silvestre. Además, los trabajadores agrícolas se ahorran el exceso de trabajo y exposición química necesaria para rociar campos enteros con pesticidas tradicionales. Con las feromonas, no hay un período o tiempo de reingreso, a veces más de un mes, cuando los agricultores tienen que permanecer fuera de un área recientemente rociada con productos químicos tóxicos.

Históricamente, las feromonas, y específicamente los pesticidas con feromonas, han sido prohibitivamente costosas. Antes de asociarse con Semios, Freese ya había implementado pesticidas de feromonas en sus huertos de cerezos para interrumpir el apareamiento de las polillas. Pero le costó hasta $ 11, 000 solo por bandas de feromonas, un anillo flexible de fibra adhesiva que los agricultores pueden envolver alrededor del tronco de un árbol para emitir feromonas y bloquear insectos trepadores como las orugas. Cuando tuvo en cuenta toda la semana que le llevó a todo su equipo instalar bandas en más de 100 acres, el costo real fue mucho mayor.

"Mi idea era encontrar una forma mejor y más barata de hacer estos productos [basados ​​en feromonas]", explica Gilbert. Se centró en los insectos alados en el aire por una razón: es mucho más difícil localizar y atacar las plagas que se arrastran o cavan.

Durante dos años de intensa investigación y desarrollo, Semios desarrolló monitores inalámbricos patentados con señales de radio que pueden conectarse a través de amplias hojas de árbol. Un huerto frondoso puede ser una pesadilla logística cuando se trata de tecnología inalámbrica. Gilbert dice que, al contrario de lo que algunos podrían pensar, es más fácil que las señales de radio viajen a través de densos edificios de concreto de la ciudad que las hojas húmedas que soplan en el viento.

Freese razonó que pagar $ 150 por acre por el sistema Semios completo (o $ 15, 000 por 100 acres, según sus cálculos matemáticos) produciría al menos un resultado comparable a sus bandas de árboles de feromonas por la misma cantidad de dinero. Como beneficio adicional, Semios se encarga de todos los costos de instalación y mantenimiento de las cajas colgantes, y también ofrece soporte de guardia las 24 horas del día.

El monitoreo remoto ha ahorrado al agricultor tiempo y energía al permitir el microanálisis acre por acre. En lugar de contratar consultores para caminar en los campos, por ejemplo, un agricultor puede revisar el tablero de Semios en su teléfono y recibir alertas cuando la temperatura baje en huertos remotos. Estas advertencias tempranas podrían mejorar significativamente los rendimientos de los cultivos.

Cuando hablamos, Freese acababa de levantarse de una siesta de la mañana después de una noche en los campos luchando contra las heladas. Ser capaz de rastrear temperaturas en tiempo casi real en huertos remotos a millas de distancia ha sido especialmente crítico al comienzo de las estaciones de crecimiento, cuando puede detectar un parche frío en un huerto o notar cuando un ventilador de escarcha no se enciende y envía calor aire a nivel del suelo antes de que la temperatura baje demasiado.

"Cualquier otra persona que combate las heladas en la primavera", dice Freese, "no puedo creer que no estén entusiasmados con esta tecnología".

Con Semios, los agricultores pueden controlar sus campos de forma remota y mantener alejadas las plagas