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Pensando como un mono

En una calurosa mañana a principios de agosto, el censo de primates de Cayo Santiago, una isla de 38 acres cerca de la costa de Puerto Rico, suma aproximadamente 875. De ellos, 861 son residentes de Macaca mulatta, comúnmente conocidos como macacos rhesus, los descendientes de una colonia transportada aquí desde Calcuta en 1938 para proporcionar una población reproductora permanente para investigadores médicos. El resto son Homo sapiens que han realizado el viaje en una lancha motora, incluidos los trabajadores que almacenan los recipientes de alimentación con galletas de color marrón oscuro, y los investigadores para quienes la isla ofrece una rara oportunidad de estudiar primates en libertad sin el trabajo pesado de tener para ubicarlos en lo profundo de un bosque remoto.

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Los investigadores comprenden dos disciplinas distintas, con intereses y enfoques muy divergentes. Desde que EO Wilson visitó aquí en 1956 y surgió con las ideas que eventualmente se convertirían en la base de un nuevo campo de investigación que llamó sociobiología, la isla ha sido la meca de los etólogos, que estudian las jerarquías sociales y las interacciones de los monos. También ha sido descubierto por psicólogos experimentales, que estudian los procesos de pensamiento de los animales. Dado que los primeros intentan mantenerse lo más discretos posible, mientras que los segundos emplean construcciones llamativas de carteles de colores y bolsas de fruta, existe una cierta tensión inevitable entre las disciplinas. Laurie Santos, una psicóloga de Yale, se encuentra en el último campamento, seguida por tres estudiantes universitarios que llevan cargas de equipo por un camino empapado de excrementos de mono. "Esto es lo que hacemos", dice ella, "caminar buscando monos que tengan hambre y quieran jugar. Es difícil encontrar criaturas sociales por sí mismos", agrega mientras retrocede fuera del campo de visión de un la cámara de video del primatólogo, "y aún más difícil de encontrar las que no están siendo seguidas por otros investigadores".

Santos viene a Cayo todos los años desde 1993, cuando era estudiante de primer año en Harvard y se ofreció como voluntaria para trabajar aquí con su profesor de psicología, Marc Hauser. Ella mantiene viva esa tradición con sus propios estudiantes universitarios. Con su sonrisa brillante y su cabello oscuro y rizado, Santos, de 32 años, podría pasar por una licenciatura. Su novio, Mark Maxwell, en realidad es un estudiante universitario, aunque abandonó el MIT y se mantuvo durante años jugando al póker antes de regresar este año para terminar su carrera en Yale. Santos enseña una clase, "Sexo, evolución y naturaleza humana" con una descripción del curso ("Los temas incluyen ... estrategias de apareamiento humano, la biología de la guerra, diferencias sexuales en el comportamiento, amor y lujuria ...") que casi garantiza Tendría que celebrarse en el aula más grande del campus, el auditorio de la facultad de derecho. Se avergonzó el año pasado cuando su madre asistió a una de sus conferencias y, por casualidad, eligió el día en que estaba discutiendo el orgasmo femenino. "Tuve que cubrirlo, pero mi madre estaba en el auditorio, así que me apresuré", dice Santos. "Espero que los estudiantes no se hayan dado cuenta".

Ella ha creado una lista creciente e impresionante de publicaciones en neurociencia cognitiva (principalmente relacionada con la forma en que los primates entienden los objetos y las relaciones físicas) y la psicología evolutiva, el campo que surgió de la sociobiología. "Si ves algo en un primate", razona Santos, "puedes usarlo como una ventana al pasado evolutivo de los seres humanos".

En este día de verano, si sus voluntarios universitarios esperaban investigar la vida sexual exuberante y promiscua del macaco rhesus, deben estar decepcionados. El interés de Santos aquí está en lo que los psicólogos llaman "teoría de la mente", la capacidad de imputar pensamientos e intenciones a otro individuo, una de las piedras angulares de la cognición humana. "Sentado aquí hablando contigo", explica Santos, "todo lo que puedo ver es tu comportamiento, pero hago inferencias sobre tus deseos y pensamientos. La pregunta interesante es, ¿qué tan atrás en el tiempo evolutivo se extiende esa habilidad? ¿Puede existir sin ¿idioma?" Hace tan solo una década, la sabiduría convencional dudaba de que incluso los chimpancés, que están más estrechamente relacionados con los seres humanos que los monos, poseían la teoría de la mente. Esta visión está cambiando, en gran medida debido al trabajo de Santos y sus colaboradores. Con sus alumnos a cuestas y una pequeña bolsa de uvas en el bolsillo, Santos ahora está fuera para demostrar el fenómeno, si se puede inducir a una Macaca mulata a cooperar.

Prueba 1: El experimento se basa en uno de los rasgos más predecibles de los monos rhesus: su tendencia a robar comida en cada oportunidad. Santos descubrió esto hace unos años, cuando ella y sus colegas estaban realizando experimentos en cognición y uso de herramientas con limones, y con frecuencia tenían que dejar de fumar temprano porque los animales robaban toda la fruta. Los monos de la isla reciben alimentos, por supuesto, y también se alimentan, pero dejar una pasa sin vigilancia es invitar al hurto; los investigadores comen sus propios almuerzos dentro de una jaula cerrada de cercas ciclónicas.

El experimento de la teoría de la mente está diseñado para probar si los monos, que guardan obsesivamente su propia comida, suponen que las personas hacen lo mismo. Si es así, razona Santos, deberían preferir robar a las personas que están mirando hacia otro lado. Entonces Santos recluta a Olivia Scheck y Katharine Jan, estudiantes voluntarias de Yale aquí durante el mes. Están vestidos con pantalones azules y camisas blancas para minimizar cualquier efecto de confusión de su apariencia, aunque hay diferencias que Santos no puede hacer nada, porque Olivia es varias pulgadas más baja que Katharine y rubia, donde Katharine es morena. En general, Santos ha descubierto que los macacos rhesus prefieren robar a la persona más baja, aunque los machos dominantes de alto rango a veces hacen lo contrario, aparentemente solo para presumir.

El objetivo es localizar un mono que no esté ocupado haciendo otra cosa y que otros monos no lo distraigan. Eso no siempre es fácil en esta isla llena de gente; los monos que parecen estar solos son a menudo machos de bajo rango que merodean alrededor de una hembra con la esperanza de obtener una copulación rápida, fuera de la vista de los machos dominantes. Una vez que Santos tiene la atención de un mono, levanta dos uvas para que las vea y empala cada una en un palo colocado a unos metros de distancia en el suelo. Cada estudiante se para detrás de una de las uvas. Entonces Katharine le da la espalda al mono, mientras Olivia mira al frente. Si el mono no se duerme, se aleja o pierde interés, correteará, se paseará o se acercará nerviosamente a una uva u otra y lo arrebatará. Según los resultados publicados, dice Santos, nueve de cada diez veces la persona a la que le dan la espalda es la que es robada.

Esta vez, el mono, que aparentemente no había leído la literatura, se dirige directamente hacia la uva de Olivia, la agarra de debajo de su nariz y sale corriendo.

Santos ha recorrido un camino largo y (hacia ella) inesperado a este parche de bosque tropical. Ella creció en New Bedford, Massachusetts, la hija de una madre consejera de la escuela secundaria y un padre programador de computadoras. Ella es francocanadiense del lado de su madre, y de su padre desciende de los pescadores caboverdianos que se establecieron en Nueva Inglaterra hace generaciones. En la escuela secundaria, todo lo que sabía sobre la universidad era que quería asistir a una en Boston; ella eligió Harvard porque, teniendo en cuenta la ayuda financiera, era la menos costosa. Se matriculó en la clase de psicología de Hauser, en la que se basa la suya, porque se le cerró el curso que necesitaba para su carrera como abogada, y el profesor carismático y el desafío intelectual de una evolución rápida la ganaron. campo.

Santos no originó la idea que ha impulsado varios avances en la última década, pero ha sido una de las más imaginativas y exitosas en su aplicación. El concepto, conocido como "especificidad de dominio", sostiene que las habilidades cognitivas de los primates evolucionaron para tareas particulares y solo pueden probarse en un contexto que sea significativo para el animal mismo. Los primeros experimentos de la teoría de la mente intentaron reclutar monos o chimpancés para pedir comida, compartirla o cooperar para encontrarla, conductas, dice Santos, que no les resultan naturales. Como ella y su coautor y colega de Yale, Derek E. Lyons, lo pusieron en un artículo reciente en la revista Philosophy Compass, "aunque los primates son criaturas sociales, no son exactamente sociables". Los colegas dicen que Santos tiene talento para pensar como un mono. Sus experimentos suscitan y explotan hábilmente los dones naturales de los primates para la competitividad, el sigilo, el acaparamiento y el engaño.

Prueba 2: esta vez Olivia es la que está mirando hacia otro lado, y el mono, mejor versado en teoría de la mente, corre hacia su uva.

Los macacos rhesus, especialmente los juveniles, son capaces de simular ternura, pero no es su característica definitoria. Peleles y de extremidades largas, con rostros rosados ​​y sin pelo enmarcados por pelaje gris o marrón, luchan convincentemente entre ellos. Al menos dos aquí parecen haber perdido extremidades en su lucha perpetua por el rango, y se enfrentarán a un ser humano si las apuestas son lo suficientemente altas, una uva, por ejemplo. Se sabe que portan una variedad de herpes que puede ser fatal para los seres humanos, y dispersos por la isla son estaciones de primeros auxilios que contienen kits de desinfectantes para usar en caso de una picadura. (Por otro lado, un solo visitante humano con tuberculosis activa podría acabar con toda la colonia.) Santos reconoce a muchos de los monos individuales aquí a simple vista o con el código de letras y números tatuado en sus cofres, pero ella dice que tiene Nunca he tenido la tentación de nombrarlos.

Tiene algo más de afecto por los 11 monos capuchinos en su laboratorio en Yale, que llevan el nombre de los personajes de las películas de James Bond (Goldfinger, Jaws, Holly Goodhead). Su trabajo con ellos implica experimentos sobre "toma de decisiones sociales". Ella los equipa con fichas que pueden intercambiar por comida y estudia el desarrollo de su economía rudimentaria. Al igual que los seres humanos, son reacios a las pérdidas: si el precio actual es dos uvas por una ficha, prefieren comerciar con un experimentador que les muestra una uva y luego agrega una, en comparación con una que muestra tres y se lleva una. También son astutos. Después de cambiar por una manzana, dice, a veces la muerden, luego le presentan el lado intacto al investigador e intentan venderlo. Y tienen una inclinación empresarial. A veces ofrecían sus heces a cambio de una ficha, comportamiento que desconcertó a los investigadores hasta que un estudiante señaló que cada mañana alguien entra en la jaula y saca los excrementos, lo que puede haberles dado la idea de que las personas los valoran.

Ensayo 3: Katharine vuelve a mirar hacia otro lado, y el mono se desliza hacia arriba y agarra su uva, tal como lo predijo la ciencia. Luego hace un rápido movimiento lateral y también agarra a Olivia. Los experimentos realizados hasta ahora son pruebas de conocimiento de primer orden: el mono ve al experimentador humano ya sea de frente o lejos de la uva. Ahora Santos tiene la intención de probar si los macacos poseen el concepto más sofisticado de "creencia falsa": el reconocimiento de que otro individuo puede estar equivocado. La prueba clásica para esto en las personas es el experimento "Sally-Anne". El sujeto observa a "Sally" poner una pelota en una caja y luego salir de la habitación. Mientras ella se fue, "Anne" mueve la pelota a una caja diferente. El experimentador pregunta al sujeto: ¿Dónde buscará Sally la pelota? La respuesta esperada de los adultos es la primera casilla, donde Sally la vio por última vez. Los niños menores de aproximadamente 4 años, y aquellos con autismo, con mayor frecuencia dicen el segundo cuadro, donde está realmente la pelota; No pueden concebir que Sally tiene una creencia falsa.

Para probar si los monos son capaces de creer falsamente, Santos ha ideado un experimento con dos uvas, tres cajas abiertas y cuatro investigadores, incluida la propia Santos y alguien para grabar todo en video. Nuevamente, la premisa es que es más probable que los monos roben cosas que, desde su punto de vista, no están protegidas. El protocolo es el siguiente: las tres cajas están dispuestas una al lado de la otra en el suelo con los lados abiertos hacia el mono, y un estudiante coloca una uva en cada una de las dos cajas: B y C, por ejemplo. Luego se para detrás de las cajas y le da la espalda, y un estudiante diferente mueve las uvas, a A y B. El mono ahora sabe dónde están las uvas, pero el primer estudiante no. Cuando se da vuelta y mira al mono, ¿qué caja es más probable que robe el mono? Si el mono comprende la "creencia falsa", esperará que el estudiante esté protegiendo las casillas B y C, por lo que será más probable que le roben a A.

"Asegúrese de que ambos no estén de espaldas al mono al mismo tiempo", advierte Santos a los estudiantes. "Algunos de estos monos apresurarán las cajas".

Prueba 1: después de finalmente localizar un mono adecuado, colocar las cajas y pasar por la pantomima con las uvas, Santos vuelve a los árboles y observa cómo el mono se rasca lánguidamente. Al parecer, ostentosamente, el animal se da vuelta y mira hacia las rocas hacia el mar.

Ensayos 2 y 3: sin enfoque.

Con sus alumnos, Santos recorre las colinas ahora familiares, a través de un istmo rocoso, con el sonido del viento y las olas, los monos parlanchines y el continuo golpe de tapas de metal golpeando los contenedores de comida. Santos intenta reclutar a un mono joven que roe una galleta, solo para que lo mire un macho cercano que estaba a punto de montar una hembra diferente. "No te preocupes", dice Santos apaciguantemente mientras retrocede, "se va a aparear contigo, lo prometo".

Ensayo 4: Cajas voladas, ensayo abortado.

Prueba 5: Tan pronto como se muestran las uvas, el mono se levanta y se va.

Prueba 6: Finalmente un mono que parece interesado. En realidad, un poco demasiado interesado. Cuando el segundo estudiante se acerca a las cajas para mover las uvas, el mono se baja de sus cuartos traseros y camina rápidamente hacia ella. "¡Giro de vuelta!" Santos llama. La estudiante gira, se levanta a toda su altura y mira directamente al mono. Le gruñe amenazadoramente; ella grita y corre para esconderse detrás de un colega. El mono agarra ambas uvas y huye, masticando.

Los estudiantes deben comprometerse a pasar un mes en Puerto Rico, pero es prerrogativa del profesor volar a casa al final de la primera semana. Antes de que Santos se vaya, ella hace algunas modificaciones al experimento de falsas creencias, y al final del mes, ella escucha que está funcionando mejor. En los meses posteriores a su regreso a New Haven, comienza a formular algunas conclusiones tentativas sobre lo que ha encontrado: los monos pueden medir el conocimiento y las intenciones de los demás cuando corresponden a sus propias percepciones de la realidad, pero no pueden dar el salto al concepto de una falsa creencia.

Entonces, ¿se está cerrando o ampliando la brecha mental entre los monos y los seres humanos? En cierto sentido, ambos: si Santos tiene razón, los monos logran navegar en jerarquías sociales complejas, escondiéndose y engañando a los demás según sea necesario, todo sin la habilidad que los seres humanos desarrollan a la edad de 4 años. Cuanto más trabaja con los monos, más Santos está convencido de que sus habilidades se limitan a contextos y tareas específicos, como competir por alimentos o establecer el dominio. Es más bien como el baile de las abejas melíferas, una forma fantásticamente ingeniosa de comunicar información geográfica. Aún así, las abejas no pueden usarlo para hablar sobre sus sentimientos. "Mi conjetura", dice Hauser, "es que eventualmente llegaremos a ver que la brecha entre la cognición humana y animal, incluso un chimpancé, es mayor que la brecha entre un chimpancé y un escarabajo". Quizás, dice Santos. Los monos pueden razonar de manera bastante competente acerca de las intenciones de los seres humanos con respecto a las uvas, pero solo imputándoles lo que ellos mismos experimentan: una disposición a agarrar y atesorar siempre que sea posible. Ella especula que es nuestra capacidad de lenguaje lo que nos permite comprender estados mentales diferentes de los nuestros. Puede que ahora no tengamos hambre, pero como tenemos una palabra para el concepto, podemos imaginar cómo se siente. "Cuanto más pasas el rato con los monos", dice, "más te das cuenta de cuán especial es realmente la gente".

Jerry Adler es editor senior de Newsweek especializado en ciencia y medicina.
Sylwia Kapuscinski generalmente fotografía primates humanos y se enfoca en inmigrantes.

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