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Pistas raras de Mammoth revelan un retrato íntimo de la vida del rebaño

Las impresiones del tamaño de un plato apenas eran perceptibles. Cuando los vio por primera vez en el polvo del lecho seco del lago, el paleontólogo Gregory J. Retallack y sus estudiantes no pensaron mucho. Pero después de una inspección más cercana, lo que parecían cuatro o cinco huellas parcialmente cubiertas de arena resultaron ser una sección sinuosa de 117 pistas. Estas huellas, más tarde aprenderían, fueron dejadas hace 43, 000 años por seis mamuts colombianos: cuatro adultos, un joven y un bebé en un curioso viaje.

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Esto fue un gran problema, uno gigantesco, se podría decir. Además de estudiar elefantes vivos, la mayor parte de lo que sabemos sobre los mamuts, desde las características físicas hasta la dieta, proviene de sus restos esqueléticos. Sin embargo, el comportamiento social es más difícil de descifrar, y las vías antiguas son una de las pocas ventanas. Estas huellas habían capturado un momento íntimo entre una mujer adulta lesionada y una joven preocupada, ofreciendo un vistazo sin precedentes al mundo de la vida del rebaño de mamuts.

El grupo llegó a las pistas en abril de 2014, durante el viaje anual de caza de fósiles que Retallack organiza para sus estudiantes en la Universidad de Oregón. Ya habían encontrado fósiles en varios sitios cuando decidió pasar junto al lago Fossil. Este lecho seco y árido es conocido por sus riquezas fósiles; Los restos de criaturas de hasta 646 mil años permanecen en sus capas polvorientas, incluidas aves, peces, moluscos e incluso mamíferos como camellos, perezosos y mamuts.

Retallack, director de colecciones paleontológicas del Museo de Historia Natural y Cultural de la Universidad de Oregón, acababa de instruir a la clase para que se extendiera y comenzara su búsqueda cuando vio las marcas circulares. "Esas me parecen huellas de mamut", recuerda Retallack diciendo a los estudiantes que estaban cerca.

Los estudiantes no estaban tan impresionados. "Creo que ni siquiera me creyeron", dice ahora. Pero las huellas se quedaron en su mente.

fósiles Estos fragmentos de huesos fosilizados se encontraron en Fossil Lake durante el estudio de seguimiento de mamut, uniéndose a la abundante evidencia de criaturas que una vez visitaron el lugar para beber y forrajear. (Greg Shine, Oficina de Administración de Tierras de Oregon)

Tres años después, Retallack obtuvo los fondos para regresar con un equipo de investigadores de la universidad, la Oficina de Administración de Tierras y la Universidad de Louisiana en Lafayette para desenterrar y analizar las huellas. Desempolvaron la arena y, utilizando cámaras terrestres y montadas con drones, tomaron imágenes detalladas de la zona. Al compilar estas imágenes, el equipo creó un modelo digital tridimensional para descifrar la viñeta de elefante grabada en el barro. Los investigadores también cavaron un pozo cercano para estudiar las capas de sedimentos, publicando sus hallazgos a principios de este mes en la revista Paleogeografía, Paleoclimatología, Paleoecología.

Su análisis sugiere que las criaturas eran mamuts colombinos, una especie que se extendió desde Canadá hasta la Nicaragua moderna a partir de hace casi un millón de años. De pie un poco más alto que los elefantes africanos modernos, las criaturas tenían colmillos masivos de hasta 16 pies de largo. A diferencia de sus primos lanudos, se cree que los mamuts colombinos lucían un pelaje mucho más escaso, tal vez incluso solo con un trapeador de pelo grueso en la cabeza. Se cree que se extinguieron hace unos 10.000 años, aunque la causa exacta de su desaparición sigue siendo un misterio.

La vía principal en el sitio se extiende por 65 pies. Pero hay algo extraño al respecto: a diferencia de otros senderos de mamuts antiguos conocidos, las huellas están estrechamente espaciadas y el lado derecho es mucho más profundo que el izquierdo; Las huellas traseras izquierdas son particularmente débiles. "Sabemos mucho sobre las huellas de elefantes. Tenemos muchos de ellos que se remontan al registro fósil desde hace 16 millones de años o más", dice Retallack. "La mayoría de los elefantes están caminando como un sargento mayor en un desfile".

No estos paquidermos. Los investigadores creen que las huellas inusuales se deben a una lesión en la pata trasera izquierda del animal que causó que el animal se moviera lentamente y flácido, en un esfuerzo por aliviar el dolor.

Esa es una cantidad impresionante de información para extraer de un conjunto de pistas. Pero Lisa Buckley, paleontóloga de vertebrados en el Centro de Investigación de Paleontología de la Región de la Paz en el noreste de Columbia Británica que se especializa en interpretar huellas de animales antiguos, está de acuerdo. La consistencia de la superficie alrededor de las huellas, dice, sugiere que el espaciado inusual y las diferencias de profundidad se debieron al paso cojeante del fabricante de la pista, en lugar de la variación en el lodo mismo.

sedimentos Los sedimentos retratan una historia propia, pasando de pastizales a un paisaje árido y polvoriento tras la extinción de los mamuts y otros grandes herbívoros. (Greg Shine, Oficina de Administración de Tierras de Oregon)

Cruzando el sitio hay pistas más pequeñas, aproximadamente del tamaño de una bola de boliche o más pequeñas, que parecen estar hechas por dos criaturas jóvenes: un mamut juvenil entre uno y tres años y un bebé de menos de un año. Las pistas sugieren que estos jóvenes corrían delante del grupo, probablemente ansiosos por llegar al lago, que se encontraba a una milla al oeste del desfile de mamuts, dice Retallack.

Durante su marcha, las huellas vuelven repetidamente al mamut cojeante, como si los jóvenes estuvieran comprobando el progreso de su compañero de movimiento lento. A cada regreso, "hubo pequeñas desviaciones donde esas pistas se encontraron", dice Retallack. Estos insinúan que la criatura herida estaba interactuando con los jóvenes, al igual que las tiernas interacciones que se han observado para los elefantes africanos, sus parientes modernos. Como dice Buckley, "es muy plausible que los animales jóvenes aparecieran y dijeran 'Oh, hola, ¿cómo estás?'

Ese tipo de interacciones a su vez sugiere que el adulto herido era una mujer, dice Retallack. Según explica, se cree que las manadas de mamuts, como los elefantes modernos, se han mudado en grupos matriarcales, dirigidos por una hembra mayor. "Una vez que los machos alcanzan la edad de entre 10 y 15 años, son expulsados ​​del rebaño", dice Advait Jukar, paleontólogo de vertebrados del Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian que no participó en el último estudio. "Forman estos grupos de solteros y se van y hacen lo suyo".

Un sitio de seguimiento de mamut sorprendente que muestra estos comportamientos de pastoreo se puede encontrar en los Emiratos Árabes Unidos, dice Jukar. El sitio registra las huellas de una manada de al menos 13 parientes de elefantes antiguos que se cree que están reunidos en una manada matriarcal, con un hombre solitario abriendo un rastro de grandes pistas redondas que atraviesan el camino de la manada.

Si el elefante principal en el sitio de Fossil Lake fuera macho, sería demasiado joven para haber engendrado bebés, explica Retallack, y probablemente sería indiferente a los pequeños bocinazos que juegan. "Por supuesto, no podemos estar 100 por ciento seguros, porque todo lo que estamos tratando es la vía", dice Jukar sobre el nuevo estudio. "Pero es una hipótesis razonable".

Las posibilidades de encontrar una colección de pistas como esta son extremadamente raras, y dependen de la rápida preservación de las huellas antes de que el viento o la lluvia puedan oscurecer las impresiones. Incluso cuando eso sucede, la mayoría de las pistas simplemente registran lo que hacen los animales durante la mayor parte del día: "Caminar desde el punto A al punto B, generalmente en línea recta", dice Buckley. "Es tan raro que estos otros tipos de comportamientos se mantengan en las huellas que a menudo hacemos bromas que los dinosaurios no pueden convertir. Encontramos tantas vías rectas".

Las huellas de Fossil Lake marcan una coincidencia fortuita del clima, la geología y una manada de mamuts que pasa. Las huellas están grabadas en sedimentos ricos en cenizas volcánicas, probablemente restos de una explosión del Monte Saint Helens en el actual Washington hace 43 mil años. La ceniza cubrió la región, convirtiendo lo que alguna vez fue una pradera en una extensión más estéril y fangosa, una superficie madura para caminos.

Entre el viento, las cenizas y los sedimentos de los arroyos, las huellas gigantescas probablemente se cubrieron rápidamente. Durante decenas de miles de años, sugiere el análisis del suelo del equipo, la región hizo la transición de regreso a los pastizales y luego nuevamente al paisaje más árido presente en la actualidad. La última transición puede deberse, en parte, a la extinción de los mamuts y otros grandes herbívoros, explica Retallack, que suministró nutrientes en su estiércol y mantuvo la hierba sana pisoteándola y mordiéndola.

Las huellas gigantescas de Fossil Lake, al parecer, son solo un capítulo en la historia más grande de cambios dramáticos en el nivel del ecosistema. "Es mucho desde una sola vía, ¿no?" maravillas de Retallack. "Me sorprendió un poco".

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