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Los nuevos datos de Juno brindan una visión sin precedentes debajo del tormentoso caparazón de Júpiter

Los astrónomos Galileo Galilei y Giovanni Cassini vieron la superficie giratoria de Júpiter en el siglo XVII. Estos primeros astrónomos se maravillaron de las bandas del planeta gigante e incluso de la Gran Mancha Roja, una tormenta que se ha arremolinado durante siglos. Desde entonces, a pesar de innumerables observaciones y varios sobrevuelos exitosos, nuestro conocimiento del Rey de los Planetas todavía es superficial.

Pero ahora, los investigadores están obteniendo su mirada más cercana todavía. Cuatro artículos separados publicados en la revista Nature analizan datos de la sonda Juno de la NASA, lo que les da a los científicos un vistazo al misterioso interior del planeta, informa Jonathan Amos en la BBC. Y no es nada como lo imaginamos.

La sonda Juno se lanzó en 2011 y llegó a Júpiter en 2016, orbitando el planeta más grande del sistema solar desde entonces. Ha tomado nuestras mejores fotos del planeta y utiliza su variedad de instrumentos para examinar las muchas características curiosas de Júpiter: magnetosfera, atmósfera densa, vientos rugientes y todo.

En los primeros dos de los nuevos estudios, los investigadores exploran las pequeñas variaciones en el tirón de la gravedad de Júpiter. El análisis sugiere que las bandas de tormentas atmosféricas que giran alrededor del planeta no son solo características superficiales. En cambio, es probable que se extiendan alrededor de 1, 860 millas hacia abajo.

"Esto resuelve un misterio de mucho tiempo", le dice a Amos el co-investigador de Juno, Tristan Guillot, del Observatorio de la Costa Azul en Francia. “Durante más de 40 años no sabíamos si las bandas irían hasta el centro, o si solo eran profundas. [1, 860 millas] es en realidad bastante profundo. Es el 1 por ciento de la masa del planeta. Júpiter es muy grande, así que se trata de tres masas terrestres involucradas en este movimiento ".

Si bien una atmósfera que constituye el 1 por ciento de la masa del planeta puede no sonar demasiado impresionante, George Dvorsky en Gizmodo señala que la atmósfera de la Tierra representa menos de una millonésima parte de la masa de nuestro planeta. Las nuevas mediciones brindarán a los investigadores una visión mucho más detallada del planeta, ayudando a los científicos a comprender mejor lo que podría estar impulsando las corrientes en chorro de Júpiter y a aprender más sobre el núcleo, la estructura y los orígenes del planeta. "Es como pasar de una imagen en 2D a una versión en 3D en alta definición", dice el autor principal Yohai Kaspi del Instituto de Ciencia Weizmann, Rehovot, Israel, en un comunicado de prensa.

En cuanto al núcleo de Júpiter, este ha sido un misterio perdurable. El tercer estudio nuevo, sin embargo, está comenzando a resolver esto. El análisis sugiere que la masa interior de Júpiter gira como un solo cuerpo, a diferencia de su superficie giratoria. Los hallazgos también sugieren que el núcleo está probablemente en estado líquido y no es sólido.

"Es un rompecabezas de casi 50 años en la ciencia planetaria que se resuelve", Guillot le dice a Dvorsky. "No sabíamos si un planeta gaseoso como Júpiter —pero también Saturno, Urano, Neptuno y exoplanetas gigantes— gira con zonas y cinturones hasta el centro o si, por el contrario, los patrones atmosféricos son superficiales . Muchos experimentos de laboratorio, simulaciones numéricas se habían realizado pero sin una imagen clara emergente. Ahora, gracias a la asombrosa precisión de Juno, midió el campo de gravedad de Júpiter 100 veces mejor que antes, tenemos la verdad fundamental ".

La siguiente revelación de Juno es una serie de nuevas fotos de su Jovian Infrared Auroral Mapper, un instrumento que pudo sondear el clima en los polos de Júpiter a 45 millas de profundidad. El esfuerzo reveló un área de ciclones muy apretados, algunos rugiendo a 220 millas por hora. En el polo norte, ocho ciclones giran alrededor de un remolino central, mientras que Juno encontró cinco de estos remolinos alrededor del ciclón central del polo sur.

“Cada uno de los ciclones del norte es casi tan ancho como la distancia entre Nápoles, Italia y la ciudad de Nueva York, y los del sur son incluso más grandes que eso. Tienen vientos muy violentos, que alcanzan, en algunos casos, velocidades de hasta 220 mph ”, le dice a Amos el autor principal, Alberto Adriani, del Instituto de Astrofísica Espacial y Planetología en Italia. “Finalmente, y quizás lo más notable, están muy juntos y son duraderos. No hay nada más parecido que conozcamos en el Sistema Solar ".

Es probable que Juno revele muchos hallazgos más sorprendentes sobre Júpiter a medida que continúa escaneando el planeta hasta que su misión finalice en 2021. "La verdadera pregunta que buscamos es, ¿cómo se formó?" Scott Bolton, investigador principal de Juno, le dice a Marina Koren en el Atlántico “¿Y qué nos dice eso sobre cómo se formó el resto del sistema solar y cómo se forman otros sistemas solares? ¿Cómo se hacen realmente los planetas?

Como es probable que Júpiter sea el primer planeta en formarse en nuestro sistema solar, descubrir cómo surgió ayudará a los investigadores a comprender cómo el resto de los planetas, incluida la Tierra, se alinearon alrededor del sol.

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