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New Horizons toma la imagen más lejana jamás tomada de la Tierra

En 1990, la nave espacial Voyager 1 giró su cámara hacia la Tierra y tomó una famosa foto llamada "The Pale Blue Dot" desde 3.75 mil millones de millas de distancia. Esa imagen ha mantenido el récord de los más lejanos jamás quitados de la Tierra, hasta ahora. Como Ben Guarino informa para The Washington Post, la nave espacial New Horizons ha establecido un nuevo récord, tomando una imagen de objetos en el Cinturón de Kuiper a 3, 79 mil millones de millas de su hogar.

El Cinturón de Kuiper es un anillo de objetos entre Neptuno y el borde del sistema solar lleno de planetas enanos, cientos de miles de rocas heladas y cometas. Según la NASA, incluso puede haber un planeta sin descubrir, el "Planeta 9", escondido en algún lugar de la región. Pero todavía hay mucho que aprender sobre estos orbes escarchados. Entonces, después de explorar Plutón en 2015, New Horizons comenzó su misión secundaria de explorar MU69 2014, un Objeto del Cinturón de Kuiper (KBO), que debería alcanzar en 2019.

Como informa Guarino, la sonda espacial actualmente alterna entre períodos activos y latentes para conservar combustible. El 5 de diciembre del año pasado, se despertó y tomó una imagen de rutina de un cúmulo estelar llamado Wishing Well para calibrar su cámara, la cámara de reconocimiento de largo alcance (LORRI). Aunque el proceso fue rutinario, la simple imagen oficialmente rompió el récord de la Voyager 1. Según un comunicado de prensa de la NASA, dos horas después, tomó imágenes de KBO 2012 HZ84 y 2012 HE85, estableciendo otro récord.

"New Horizons ha sido durante mucho tiempo una misión de los primeros: primero en explorar Plutón, primero en explorar el Cinturón de Kuiper, la nave espacial más rápida jamás lanzada", dice el investigador principal Alan Stern, científico planetario del Southwest Research Institute en Boulder, en el comunicado. "Y ahora, hemos podido hacer imágenes más lejos de la Tierra que cualquier nave espacial en la historia".

Ese récord no será batido por otra sonda en el corto plazo, ya que New Horizons es una de las pocas naves espaciales que han hecho el desgarrador viaje a los bordes de nuestro sistema solar. La Voyager 1 apagó su cámara el mismo año en que capturó la imagen "Punto azul pálido" y la Voyager 2 apagó sus cámaras después de capturar imágenes de Neptune en 1989. "Es posible encender las cámaras, pero no es una prioridad para Misión interestelar de la Voyager ", según el sitio web del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Dos sondas Pioneer, Pioneer 10 y 11, también han viajado más lejos que New Horizons, pero la NASA perdió contacto con ellas hace años. Esto deja la exploración a New Horizons.

"Los Voyager y Pioneros volaron a través del Cinturón de Kuiper en un momento en que no sabíamos que esta región existía", dice Jim Green, director de la División de Ciencia Planetaria de la NASA, en otro comunicado de prensa. "New Horizons está a la caza de comprender estos objetos, e invitamos a todos a que nos toquen el próximo año con la emoción de explorar lo desconocido".

Llevar las imágenes a la Tierra no es tarea fácil. Como informa Stephanie Pappas en LiveScience, después de tomar una imagen y almacenarla en su disco duro, New Horizons envía sus datos a una antena que transmite a solo 12 vatios, moviendo datos a un ritmo de caracol, solo dos kilobits por segundo. Para enviar sus imágenes recientes de los KBO, Stern le dice a Pappas que la nave tardó cuatro horas en transmitir los datos y otras seis horas para que esa información llegue a la Tierra, donde la Red del Espacio Profundo de la NASA puede recopilar la débil señal.

Según el comunicado de prensa, New Horizons está nuevamente en modo de hibernación y volverá a despertar el 4 de junio para comenzar los preparativos para una cita del 1 de enero de 2019 con MU69 2014, que está a casi mil millones de millas más allá de Plutón. Además de analizar MU69, New Horizons también hará observaciones de una docena de otros objetos, incluidos planetas enanos y "Centauros", u objetos con órbitas inestables que flotan en el Cinturón de Kuiper.

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