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Los monos pueden hackear la gramática del otro

El lenguaje es una cosa que no compartimos con otros primates. Si bien los humanos tenemos la capacidad de formar palabras, nuestros parientes cercanos carecen de un control vocal finalmente afinado. En cambio, como la mayoría de otros animales, los primates han desarrollado métodos complejos para transmitir información, que van desde gruñidos hasta lenguaje corporal y olfato.

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Ahora parece que algunas especies de monos no solo ajustan el significado de sus llamadas usando un simple truco gramatical, sino que otras especies saben cómo "traducir" esas llamadas para hackear el sistema de advertencia de depredadores de sus vecinos. El hallazgo sugiere un sistema universal de comunicación entre algunos monos que incluye algunas de las herramientas básicas del lenguaje humano.

Hace varios años, los investigadores descubrieron que los monos salvajes de Campbell pueden alterar el significado de sus llamadas "krak", "hok" y "boom" agregando sufijos. Así como agregar el sufijo "-dom" a la palabra "rey" crea "reino", los sufijos del mono ayudan a indicar amenazas específicas. "Krak" significa que hay un leopardo presente, por ejemplo, mientras que "krak-oo" indica un peligro no especificado, como una rama que cae u otra tropa de monos que invaden el territorio de la persona que llama. "Esta es la primera vez que podemos demostrar que estas secuencias transmiten algo sobre el medio ambiente o un evento que el mono ha presenciado", comentó Klaus Zuberbuehler, profesor de la Universidad de St Andrews, cuando se anunciaron los hallazgos.

Ahora, Zuberbuehler y varios colegas internacionales han profundizado en ese descubrimiento. Como informaron esta semana en Proceedings of the Royal Society B, descubrieron que otra especie, el mono Diana, se ha conectado al sistema de comunicación con sufijo. Los monos Diana no solo reconocen las llamadas de peligro de los monos de Campbell, sino que saben qué llamada corresponde a qué tipo de peligro.

Para revelar estas formas secretas de los monos, los investigadores viajaron a Costa de Marfil y realizaron experimentos de campo en el Parque Nacional Tai, el bosque tropical más grande de África occidental. Buscaron 42 grupos salvajes de monos Diana y luego reprodujeron clips de un minuto de los monos de Campbell haciendo llamadas de alarma "krak" o "krak-oo". Algunas de las llamadas eran naturales, mientras que otras habían sido editadas digitalmente, ya sea quitando el sufijo "oo" o agregándolo.

Por su trabajo anterior, el equipo sabía que los monos de Campbell responden más fuertemente a las llamadas "krak" que a las llamadas "krak-oo". Esto tiene sentido, dado que los leopardos son el depredador natural de los monos, mientras que una rama que cae o una tropa vecina pueden representar una amenaza menor. Los monos Diana también respondieron a las llamadas "krak" con mayor intensidad. Cuando pensaron que había un leopardo cerca, dieron significativamente más llamadas de alarma que cuando escucharon una llamada general de "krak-oo". También permanecieron en alerta máxima durante más tiempo e hicieron menos llamadas sociales después de la alarma "krak". Estos hallazgos se aplicaron tanto a los clips naturales como a los editados, lo que significa que es probable que sea el sufijo "oo", no una entonación especial en el "krak", lo que marca la distinción entre un leopardo y una perturbación general.

Según el conocimiento de los investigadores, esta es la primera vez que los científicos han demostrado experimentalmente que los animales salvajes no entrenados usan la sufijación para comunicarse entre sí en el mundo natural. El resultado sugiere "que las características básicas del habla humana ... pueden evolucionar independientemente en especies que no están tan estrechamente relacionadas con los humanos", escriben los autores. Los investigadores planean investigar si otros animales han desarrollado hacks de comunicación de especie a especie refinados de manera similar, lo que sospechan es el caso.

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