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Cómo los Juegos Olímpicos de 1988 ayudaron a provocar una moda mundial de Kimchi

En 1988, los organizadores de los Juegos Olímpicos de Verano en Seúl, Corea del Sur, se encontraron ante un enigma: ¿Cómo reaccionarían los extranjeros al consumo de kimchi del país? En ese momento, el kimchi —la guarnición fermentada con ajo que ha sido un elemento básico en la cocina coreana durante siglos— era relativamente desconocido para la mayoría de los occidentales. Algunos organizadores temían que su fuerte olor apagara a los visitantes e incluso pudiera generar mala prensa para el país. Pero en realidad sucedió exactamente lo contrario, y pronto la gente de todo el mundo estaba haciendo cola para probar el plato nacional de Corea.

"Kimchi se convirtió en un tema importante de mucha conversación durante los Juegos Olímpicos de 1988", dijo a Smithsonian.com el Dr. Park Chae-lin del Instituto Mundial de Kimchi, una institución nacional de investigación centrada en todo lo relacionado con el kimchi. “En el pasado, Corea del Sur era un país pequeño en Asia que no era ampliamente conocido en todo el mundo. Los Juegos Olímpicos dieron una buena oportunidad para presentarlo al mundo y permitir que el kimchi sea aceptado por personas de fuera [del país] ”.

Pero para hacerlo, los funcionarios olímpicos sintieron que tenían que idear estrategias para hacer que el plato fuera accesible y aceptable para los gustos extranjeros. Las autoridades incluyeron el kimchi como uno de los alimentos oficiales de la Villa Olímpica de 1988, pero con algunas dudas. El Los Angeles Times informó que los organizadores estaban tan preocupados que incluso dieron al personal del evento que trabajaba cara a cara con extranjeros instrucciones especiales para cepillarse los dientes después de comer kimchi, para no ofender a las personas con el olor.

No es sorprendente que algunos de los primeros visitantes que probaron el kimchi fueran atletas, y los medios de comunicación recogieron rápidamente sus experiencias con publicaciones como The New York Times que cubren este nuevo alimento interesante con el mismo nivel de detalle que en las competiciones deportivas que estaban teniendo lugar

Después de los Juegos Olímpicos, el interés en el kimchi se disparó, impulsando las exportaciones de alimentos fermentados, particularmente a Japón. Y según Chae-lin, el interés en el kimchi se extendió no solo entre los extranjeros sino también entre la población coreana en general. En los años posteriores a la Guerra de Corea, Chae-lin explicó: "[Algunos] coreanos hicieron esfuerzos para alejarse de las dietas tradicionales, incluido el kimchi, que sentían que simbolizaban su privación en el pasado".

"Para los coreanos que pasaron por las décadas de 1950 y 1960, sin mencionar a aquellos que vivieron antes de eso en los años previos a la liberación del país del dominio colonial japonés, el kimchi no fue menos que un alimento básico que sostuvo sus vidas junto con el arroz, "Chae-lin dice. “[Pero después de la guerra], las experiencias vergonzosas asociadas con el kimchi a menudo fueron compartidas por los coreanos en el extranjero. Se dijo que muchos de ellos sacaron el kimchi, que solía ser el sustento del pueblo coreano, de sus casas debido a las desagradables experiencias de ser rechazado por su olor. Por estas razones, el kimchi se consideraba un alimento anticuado en Corea en ese momento ".

Avance rápido hasta hoy y el kimchi se puede encontrar en todas partes, desde camiones de comida galardonados que sirven recetas caseras, hamburguesas con kimchi, hasta grandes tiendas que lo venden a granel. Whole Foods lleva hasta 163 productos de kimchi, comercializando los alimentos tanto por su sabor como por sus beneficios para la salud.

"En la medicina tradicional, se sabe que el kimchi es un alimento perfecto en el que se armonizan el yin y el yang", Na Kyungin, curador del Museo Kimchikan, un museo que promueve el kimchi y la cultura del kimjang (el proceso de preparación y preservación del plato), le dice a Smithsonian.com. Kyungin explica que los probióticos encontrados en el kimchi se han asociado con beneficios que incluyen la regulación intestinal y la prevención de la obesidad.

Y con los Juegos Olímpicos de Invierno de este año en Pyeongchang, Corea del Sur, una nueva generación de personas está abrazando el kimchi, muchos por primera vez. Para ayudar a educarlos, el Instituto Mundial de Kimchi está llevando a cabo una exposición especial en el Parque Olímpico de Gangneung llamada "Kimchi, Comunícate con el mundo", durante el transcurso de los juegos.

"Si los Juegos Olímpicos de Seúl ofrecieron la oportunidad de introducir el kimchi como alimento, es probable que los Juegos Olímpicos de Pyeongchang de este año mejoren la comprensión de la cultura alimentaria coreana", dice Chae-lin. "[Queremos mostrarle a la gente que] el kimchi no es solo una parte de la cultura alimentaria del pueblo coreano, sino un alimento de comunicación y armonía creado mediante la combinación de ingredientes de todo el mundo y abarcando diferentes culturas alimentarias".

Cómo los Juegos Olímpicos de 1988 ayudaron a provocar una moda mundial de Kimchi