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Cómo la pandemia de gripe de 1918 ayudó a promover los derechos de las mujeres

Cuando ocurre un desastre, puede cambiar el tejido de una sociedad, a menudo a través de la gran pérdida de vidas humanas. El tsunami del Océano Índico de 2004 dejó a 35, 000 niños sin uno o ambos padres solo en Indonesia. La Peste Negra mató a más de 75 millones de personas en todo el mundo y a más de un tercio de la población europea entre 1347 y 1351.

Si bien los desastres son, por definición, devastadores, a veces pueden conducir a cambios que son un pequeño resquicio de esperanza. El tsunami de 2004 puso fin a un conflicto civil en Indonesia que había dejado 15, 000 muertos. La plaga del siglo XIV, probablemente el desastre más mortal en la historia humana, liberó a muchos siervos en Europa, obligó a aumentar los salarios de los trabajadores y causó un cambio fundamental en la economía junto con un mayor nivel de vida para los sobrevivientes.

Hace cien años, una cepa poderosa de la gripe barrió el mundo, infectando a un tercio de la población mundial. Las secuelas de este desastre, también, llevaron a cambios sociales inesperados, abriendo nuevas oportunidades para las mujeres y en el proceso transformando irreversiblemente la vida en los Estados Unidos.

El virus afectó desproporcionadamente a los hombres jóvenes, lo que en combinación con la Primera Guerra Mundial, creó una escasez de mano de obra. Esta brecha permitió a las mujeres desempeñar un papel nuevo e indispensable en la fuerza laboral durante el período crucial justo antes de la ratificación de la Enmienda 19, que otorgó el sufragio femenino en los Estados Unidos dos años después.

¿Por qué la gripe afectó más a los hombres que a las mujeres?

Conocida como la gripe española, la "gran gripe" de 1918 dejó más de 50 millones de personas muertas, incluidas alrededor de 670, 000 en los Estados Unidos.

Para poner esto en perspectiva, la Primera Guerra Mundial, que concluyó justo cuando la gripe estaba en su peor momento en noviembre de 1918, mató a unos 17 millones de personas, un mero tercio de las muertes causadas por la gripe. Más soldados estadounidenses murieron a causa de la gripe que los que murieron en la batalla, y muchas de las muertes atribuidas a la Primera Guerra Mundial fueron causadas por una combinación de la guerra y la gripe.

La guerra proporcionó condiciones casi perfectas para la propagación del virus de la gripe a través de las gotas respiratorias exhaladas por las personas infectadas. El personal militar, predominantemente hombres jóvenes, pasó meses a la vez en lugares cerrados con miles de otras tropas. Esta proximidad, combinada con el estrés de la guerra y la desnutrición que a veces la acompañaba, creó sistemas inmunes debilitados en los soldados y permitió que el virus se propagara como un incendio forestal.

Cuando los soldados salieron, el virus de la influenza podría estar a bordo. Cuando los soldados salieron, el virus de la influenza podría estar a bordo. (Foto AP)

El hacinamiento en los campos de entrenamiento, trincheras y hospitales creó un ambiente ideal para que la cepa de influenza de 1918 infecte a un gran número de personas. De hecho, las condiciones de guerra ayudaron al virus a perfeccionarse a través de varias oleadas de infección, cada una más mortal que la anterior.

Muchas tropas estaban condenadas incluso antes de llegar a Europa, contrayendo la gripe en los barcos de tropas donde un solo soldado infectado podía propagar el virus. Cuando los soldados regresaron a los Estados Unidos, se dispersaron a todos los estados, trayendo consigo la gripe.

Sin embargo, fue más que el reclutamiento masculino en la guerra lo que llevó a un mayor número de hombres que se infectaron y murieron a causa de la gripe. Incluso en casa, entre aquellos que nunca estuvieron involucrados en el esfuerzo de guerra, la tasa de mortalidad de los hombres superó a la de las mujeres. Los estudios demográficos muestran que casi 175, 000 hombres más murieron que las mujeres en 1918.

En general, las epidemias tienden a matar a más hombres que mujeres. En los brotes de enfermedades a lo largo de la historia, así como en casi todas las grandes hambrunas del mundo, las mujeres tienen una esperanza de vida más larga que los hombres y a menudo tienen mayores tasas de supervivencia.

La razón exacta por la cual los hombres tienden a ser más vulnerables a la gripe que las mujeres sigue eludiendo a los investigadores. El término moderno burlón "gripe del hombre" se refiere a la percepción de que los hombres son demasiado dramáticos cuando caen enfermos; Pero investigaciones recientes sugieren que puede haber más que síntomas exagerados.

Las consecuencias de la gripe fomentaron una tendencia iniciada por el esfuerzo de guerra. Las secuelas de la gripe fomentaron una tendencia iniciada por el esfuerzo de guerra. (Foto AP)

La gripe atrajo a más mujeres a la fuerza laboral

La severidad de la epidemia en los EE. UU. Fue suficiente para cerrar temporalmente partes de la economía en 1918. En Nueva Inglaterra, las entregas de carbón se vieron tan gravemente afectadas que las personas, incapaces de mantener sus hogares con calefacción, se congelaron en pleno invierno. Durante el brote de gripe de 1918, los investigadores estiman que las empresas en Little Rock, Arkansas, vieron una disminución del 40 al 70 por ciento.

La escasez de trabajadores causada por la gripe y la Primera Guerra Mundial abrió el acceso al mercado laboral para las mujeres, y en un número sin precedentes tomaron trabajos fuera del hogar. Después de la conclusión de la guerra, el número de mujeres en la fuerza laboral era un 25 por ciento más alto que antes y en 1920 las mujeres constituían el 21 por ciento de todas las personas con empleo remunerado en el país. Si bien este impulso de género a menudo se atribuye solo a la Primera Guerra Mundial, la mayor presencia de las mujeres en la fuerza laboral habría sido mucho menos pronunciada sin la gripe de 1918.

Las mujeres comenzaron a asumir puestos de trabajo que anteriormente eran exclusivamente hombres, muchos de los cuales estaban en la manufactura. Incluso pudieron ingresar a los campos de los que habían sido prohibidos, como la industria textil. A medida que las mujeres desempeñaban lo que antes eran roles masculinos en el lugar de trabajo, también comenzaron a exigir la igualdad de remuneración por su trabajo. Al ganar un mayor poder económico, las mujeres comenzaron a abogar más activamente por varios temas de derechos de las mujeres, incluido, entre otros, el derecho al voto.

Una vez que una mujer es la jefa, ¿cómo puede negarle el voto? Una vez que una mujer es la jefa, ¿cómo puede negarle el voto? (Foto AP)

Cómo la gripe ayudó a cambiar las mentes de las personas

La mayor participación en la fuerza laboral permitió a muchas mujeres obtener independencia social y financiera. Los puestos de liderazgo dentro de la fuerza laboral ahora pueden ser ocupados por mujeres, especialmente en la industria de la confección, pero también en las fuerzas militares y policiales. Estados Unidos incluso consiguió su primera mujer gobernadora, cuando Nellie Taylor Ross hizo su juramento, en 1923, en Wyoming. Una mayor capacidad para tomar decisiones en su vida personal y profesional empoderó a muchas mujeres y comenzó a elevar su posición.

Con la guerra terminada y una mayor participación femenina en la fuerza laboral, los políticos no podían ignorar el papel crítico que desempeñaban las mujeres en la sociedad estadounidense. Incluso el presidente Woodrow Wilson comenzó a argumentar en 1918 que las mujeres formaban parte del esfuerzo de guerra y la economía de los Estados Unidos de manera más amplia y, como tal, deberían tener derecho a votar.

Fuera del trabajo, las mujeres también se involucraron más en la toma de decisiones de la comunidad. El papel social cambiante de las mujeres aumentó el apoyo a los derechos de las mujeres. En 1919, se fundó la Federación Nacional de Clubes de Mujeres Profesionales y de Negocios. La organización se centró en eliminar la discriminación sexual en la fuerza laboral, asegurándose de que las mujeres recibieran el mismo salario y creando una enmienda integral de igualdad de derechos.

La pandemia de gripe de 1918 fue devastadora. Pero la tragedia humana masiva tuvo un lado positivo: ayudó a elevar a las mujeres en la sociedad estadounidense social y financieramente, brindándoles más libertad, independencia y una voz más fuerte en la arena política.

Nota del editor, 8 de marzo de 2018: debido a un error de edición, una versión anterior de este artículo expresó erróneamente el año en que concluyó la Primera Guerra Mundial.


Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. La conversación

Christine Crudo Blackburn, investigadora postdoctoral, Instituto de Asuntos Internacionales Scowcroft, Escuela de Gobierno y Servicio Público de Bush, Universidad de Texas A&M

Gerald W. Parker, Decano Asociado de Global One Health, Facultad de Medicina Veterinaria y Ciencias Biomédicas; y Director, Programa de Política de Pandemia y Bioseguridad, Instituto Scowcroft para Asuntos Internacionales, Escuela de Gobierno y Servicio Público de Bush, Universidad de Texas A&M

Morten Wendelbo, profesor de la Escuela de Gobierno y Servicio Público de Bush; Investigador, Instituto Scowcroft de Asuntos Internacionales; y Profesor de Ciencias Políticas, Bibliotecas de la Universidad de Texas A&M, Universidad de Texas A&M

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