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Los zorros y los coyotes son enemigos naturales. ¿O son?

Un par de coyotes fornidos es una de las últimas cosas que esperas ver en la jungla de concreto, especialmente en la ciudad más grande de América. Pero eso es exactamente lo que vi una noche al borde del Jardín Botánico de Nueva York.

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Se veían enormes, con un pelaje peludo de color gris parduzco, y completamente sin miedo. La pareja trotó a ambos lados de mí, manteniéndose a unos 10 pies de distancia durante varios minutos antes de salir corriendo. Antes de que pudiera decidir si agarrar un palo o comenzar a gritar para asustarlos, se habían ido. Poco tiempo después, dos mujeres jóvenes corrieron gritando desde una de las áreas boscosas del jardín. Sospeché que acababan de tener una experiencia similar.

Mi siguiente encuentro fue en Chicago, en un estrecho parque a lo largo de la rama norte del río Chicago que se abre paso entre las zonas residenciales. Pasé corriendo junto a un coyote husmeando por el patio de juegos, aparentemente ajeno a mi presencia. Minutos después, otra mujer en el camino se detuvo para advertirme de la presencia del animal y preguntar si lo había visto. Una vez más, nos pareció una aberración a los dos: un carnívoro salvaje en el corazón de una ciudad de 2.7 millones de personas.

Hace varios años, se produjo una avalancha de informes similares en Madison, Wisconsin, lo que llevó al biólogo de vida silvestre David Drake a estudiar la población de coyotes urbanos de la ciudad. Para comprender la implicación para los humanos, Drake también quería ver el comportamiento de los coyotes hacia los competidores, como el zorro rojo. Los zorros rojos son cazadores y recolectores flexibles, comen roedores y pájaros, así como peces, ranas o basura. En entornos rurales, los zorros más pequeños evitan el territorio coyote; Aunque los coyotes no comen zorros, los matan para evitar que causen escasez de recursos.

Durante un período de dos años, Drake y un grupo de investigadores siguieron a 11 coyotes y 12 zorros rojos que habían aprovechado con collares de radio. Sus resultados, publicados recientemente en la revista PLOS One, fueron una sorpresa. “Si miras la literatura en áreas no urbanas, la mayoría de los estudios sugieren que los coyotes desplazarían al zorro rojo. Si los coyotes pueden atrapar al zorro rojo, ciertamente los matarán para limitar la competencia por los recursos en esa área ”, dice Drake. "Nos dimos cuenta rápidamente de que había algo diferente en estas áreas urbanas".

H4GRX8.jpg Un zorro rojo urbano huele bolsas de basura en busca de restos de comida por la noche en un jardín de Londres. (Dominic Robinson / Alamy)

En muchos casos, los animales obligados a vivir en pequeños entornos urbanos entran en conflicto entre ellos, tanto entre especies como dentro de ellas. Tomemos a los tigres, por ejemplo, cuyos territorios reducidos pueden llevar a machos adultos a matar a cualquier cachorro que no sea el suyo.

Pero eso no está sucediendo aquí. A pesar de tener menos espacio para establecer sus áreas de hogar en las ciudades que en el campo, los coyotes y los zorros rojos en Madison parecían menos antagónicos entre sí que en entornos más espaciosos. En un momento, los investigadores observaron un zorro macho y un coyote macho cazando en el mismo campo, a veces llegando a menos de 20 yardas uno del otro. Sin embargo, el coyote no atacó al zorro para asustarlo, y el zorro no pareció lo suficientemente intimidado por la presencia del coyote como para irse.

En otra ocasión, los investigadores presenciaron a coyotes visitando una guarida de zorros, tal vez porque los zorros estaban trayendo conejos muertos u otra comida para sus kits y los coyotes hambrientos se aprovechaban de la comida fácil.

"Sabíamos de al menos otras cuatro guaridas de zorros en ese territorio a las que podrían haber trasladado fácilmente los kits, y nunca, nunca las movieron, incluso cuando los coyotes aparecían casi cada dos días", dice Drake. Al parecer, los zorros simplemente no se sentían lo suficientemente vulnerables como para molestarse en moverse. Se ajusta al patrón más amplio de su investigación: ni un solo encuentro agresivo entre coyotes y zorros.

¿Qué podría explicar el cambio de comportamiento? La hipótesis inicial de Drake y sus colegas tiene que ver con la disponibilidad de alimentos. Gracias al paisajismo urbano, las especies de herbívoros como conejos, venados y ratones tienen una gran cantidad de opciones de alimentos, y las plantas se reemplazan incluso después de haber sido comidas gracias a los humanos con el pulgar verde. Además, los humanos dejan afuera pilas de compost, botes de basura y comida para mascotas, un verdadero buffet para animales omnívoros. En lugar de que los zorros y los coyotes luchen por los escasos recursos, según esta teoría, coexisten más pacíficamente gracias a la abundancia creada por los humanos.

Esta abundancia recién descubierta ha interrumpido el comportamiento animal en algo más que zorros y coyotes. Tomemos, por ejemplo, una hipótesis reciente llamada la paradoja de la depredación. En una variedad de entornos urbanos, la densidad de las especies de depredadores (ya sean aves o bestias de cuatro patas) no ha resultado en tasas más altas de depredación. En otras palabras, las poblaciones de presas que deberían estar disminuyendo gracias a un mayor número de depredadores permanecen al mismo nivel que antes de la afluencia de carnívoros y omnívoros hambrientos.

"Existe la idea de que en los sistemas urbanos hay muchos recursos alimenticios diferentes disponibles, y muchos de los depredadores de los nidos de pájaros son depredadores generalistas: mapaches, zarigüeyas y cuervos", dice Amanda Rodewald, profesora de conservación y recursos naturales en Cornell. University y el autor de un estudio de 2011 sobre la relación depredador-presa en las aves nido alrededor de Columbus, Ohio. Su estudio encontró que la supervivencia de los nidos disminuyó en los paisajes rurales con la presencia de más depredadores, pero el mismo efecto no se mantuvo en los entornos urbanos.

Los coyotes urbanos son inusuales porque parecen reacios a comer alimentos para humanos, incluso cuando están disponibles. En su mayoría, se adhieren a su dieta tradicional de pequeños mamíferos y huevos de aves, y aún actúan como depredadores con un efecto de control sobre las poblaciones de especies de presas, como los gansos de Canadá y los venados de cola blanca, dice el biólogo de vida silvestre Stanley Gehrt de la Universidad Estatal de Ohio.

Durante más de una década, Gehrt ha estudiado el comportamiento de los coyotes urbanos en Chicago, observando cómo los cánidos interactúan con los mapaches, los gatos que deambulan libremente y entre ellos. En varios casos, ha habido menos competencia entre coyotes y otros depredadores de lo que podría esperarse, gracias a la abundancia de alimentos. Esa misma abundancia a veces significa un mayor número de depredadores que viven en el área en general.

“Una de las características del sistema urbano es la falta de depredadores más grandes. Esa función del ecosistema realmente importante ha estado desaparecida hasta que el coyote se mudó ”, dice Gehrt. Los coyotes son particularmente buenos para llegar a entornos urbanos, en comparación con otros carnívoros grandes como los leones de montaña o los osos, porque aprenden a trabajar alrededor de las carreteras y los patrones de tráfico, dice Gehrt.

Lo que todo esto significa es que los coyotes, zorros, mapaches, zarigüeyas y otros depredadores se han asentado en la vida de la ciudad y no se irán pronto. Es por eso que Drake y otros han reclutado científicos ciudadanos en sus esfuerzos por estudiar a los coyotes y otros depredadores. Se trata tanto de educar al público como de recopilar datos.

Por supuesto, hay costos para vivir cerca de la vida silvestre, ya sea la destrucción de un jardín cuidado o la muerte de una mascota de la familia. La investigación también sugiere que un mayor contacto con la vida silvestre aumenta el riesgo de enfermedades zoonóticas como el Ébola o la gripe aviar, que saltan de animales a humanos. Pero no sabremos el alcance de los problemas y los beneficios, a menos que se destinen más recursos a mirar el ámbito subestudio de la vida silvestre urbana. El campo relativamente nuevo se ha descuidado en parte porque la investigación de la vida silvestre a menudo es financiada por asociaciones de caza y caza, dice Gehrt.

Con alrededor del 85 por ciento de los estadounidenses viviendo en áreas urbanas, las posibilidades de encontrar vida silvestre en la jungla de concreto son altas. Necesitamos entender cómo se ve el comportamiento normal versus el comportamiento de un animal enfermo. Y cuando el animal se comporta regularmente, necesitamos poder disfrutar de la experiencia de verlo en lugar de sentir miedo. "La forma en que viven estos animales en las zonas urbanas es muy diferente de cómo viven en las zonas rurales", dice Drake.

Eso se reduce a la educación pública y más fondos para la investigación, ambos desafíos continuos para los biólogos de vida silvestre. Para Gehrt, vale la pena tener en cuenta el impacto positivo de los coyotes urbanos. Los coyotes ayudan a controlar los herbívoros que de otro modo podrían tener grandes poblaciones, y generalmente no dañan a los humanos. "Los beneficios probablemente superan los costos de tener depredadores en nuestros sistemas", dice.

Drake está de acuerdo. "Siento que mi vida, y con suerte la vida de la mayoría de las personas", dice, "se enriquecen al tener a estos animales a nuestro alrededor en lugar de tener una ciudad desprovista de vida silvestre y recursos naturales".

Los zorros y los coyotes son enemigos naturales. ¿O son?