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Los peces eran los deseos de Julie Packard para su nuevo retrato del Smithsonian

Cuando la conservacionista oceánica Julie Packard estaba mirando una versión casi completa de su imagen, que pronto sería colgada en la Galería Nacional de Retratos del Smithsonian, tuvo una solicitud.

"Estaba inspeccionando la pintura", dice Hope Gangloff, la artista con sede en la ciudad de Nueva York encargada de hacer el retrato. "Ella se asusta y dice: '¡Los dientes de pez deben ser mucho más grandes!'"

Esto no fue una cuestión de apariencia, de hecho, los chompers de gran tamaño en una cabeza de oveja de California ( Semicossyphus pulcher ) son un poco inquietantes. Pero Packard, el director ejecutivo fundador del Monterey Bay Aquarium, quería que su retrato resaltara con precisión las criaturas marinas a las que ha dedicado el trabajo de su vida. Eso significaba darle al cabeza de oveja los dientes grandes que usa para masticar cangrejos y erizos.

Packard ha liderado el acuario desde su apertura en 1984, donde ha hecho su misión involucrar al público en la conservación del océano a través de exhibiciones e iniciativas educativas. Recibió la Medalla Audubon para la Conservación en 1998, y en 2009 fue elegida miembro de la Academia Americana de las Artes y las Ciencias.

Cabeza de oveja de California Packard, directora ejecutiva fundadora del Monterey Bay Aquarium, quería que su retrato resaltara con precisión las criaturas marinas (arriba: cabeza de oveja de California) a las que ha dedicado el trabajo de su vida. (WaterFrame / Alamy Foto de stock)

Su retrato, que se presenta hoy en la Galería Nacional de Retratos, es el resultado de meses de sesiones, un viaje por el país y la Iniciativa de Historia de las Mujeres Americanas del Smithsonian, un proyecto de cinco años para reconocer las contribuciones de las mujeres en la sociedad estadounidense. . La pintura será uno de los pocos retratos en la galería que rinde homenaje a los conservacionistas del océano, y Packard es solo la segunda mujer que aparece en ese campo después de la ecologista y escritora Rachel Carson.

Aunque Packard dice que no estaba muy interesada en toda la atención personal, vio el retrato como una oportunidad para resaltar el acuario y su misión. Estaba decidida a tener la característica del océano como parte central de la pintura, por lo que Packard solicitó que el retrato se colocara en el acuario, un lugar que, según ella, tiene su propia forma de arte.

"Un acuario es esencialmente un museo viviente", dice ella. "Hay mucho arte en la naturaleza, y realmente nos centramos en el poder estético y visual de nuestra colección viva".

Específicamente, Packard quería resaltar uno de los "bosques de algas marinas" del acuario, un tanque central imponente en el que tiburones leopardo de bronce plateado, cabezón pouty y sardinas elegantes y brillantes surcan las frondas de las algas. La exhibición se consideró un gran riesgo al principio, dice Packard, ya que nadie había preservado un bosque de algas marinas del océano antes. Desde entonces se ha convertido en una de las características distintivas del acuario: sigue siendo el mayor bosque de algas marinas que vive fuera de la naturaleza, y es una atracción principal para los casi dos millones de visitantes anuales del acuario.

Julie Packard, Hope Gangloff llena "Quería capturar la combinación de optimismo, impulso muy serio y calma de Julie Packard", dice la artista Hope Gangloff (NPG)

Para representar mejor ese escenario, Gangloff condujo hacia el oeste para encontrarse con Packard en Monterey. Ella dice que el acuario la "dejó boquiabierta" (el San Francisco Chronicle la denominó la "joya de la corona de la ciudad" y una "potencia científica y política") y pasó aproximadamente una semana allí, explorando las exhibiciones y estudiando la vida marina que constituiría el fondo de su pintura. Gangloff también invirtió horas sentado con Packard todos los días para retratar a su sujeto humano con la misma precisión.

"[Packard] es extremadamente optimista y nos recuerda que tenemos que ser así para hacer cualquier cosa", dice Gangloff. "Quería capturar su combinación de optimismo, impulso muy serio y tranquilidad".

Después de la excursión, Gangloff regresó a Nueva York con una serie de lienzos y papeles pequeños. Pasó los siguientes meses juntando estos fragmentos en una composición final a una escala mucho mayor: el retrato mide 54 por 81 pulgadas. Packard luego visitó el estudio del artista en Chelsea para una sesión final; Los retoques de última hora incluyeron dientes más grandes para la cabeza de oveja y cabello desordenado para Packard, ambos en nombre de la precisión.

El producto terminado es un trabajo vibrante inundado de tonos azules y lleno de movimiento. Fiel a la vida, todas las criaturas de la escena se pueden encontrar en el bosque de algas del acuario, dice Gangloff, desde los elegantes tiburones leopardo que se deslizan cerca de la parte superior hasta el garibaldi naranja brillante que se precipita por el centro. Packard dice que está contenta con la forma en que la pintura captura la esencia del acuario y la "explosión de color" que experimentan los visitantes mientras caminan por las exhibiciones.

El trabajo permanecerá en exhibición en la Galería Nacional de Retratos hasta noviembre de 2020. “La historia del retrato ha favorecido a los hombres de la élite gobernante, y como resultado, menos de una cuarta parte de nuestra colección representa a mujeres que tienden a venir de profesiones en el ojo público 'como políticos, actores y autores ”, dice el director del museo, Kim Sajet. “Pero los científicos, especialmente las mujeres científicas, históricamente han sido relegados al trasfondo de los logros y el arte. Sentimos que era importante encargar un nuevo trabajo de un líder en educación, investigación y activismo, que podría servir de inspiración para las niñas en particular ”.

Packard dice que está emocionada de ayudar a representar a la diversa colección de personas que contribuyen a las ciencias, y con suerte inspirar a otros a seguir carreras en conservación. A pesar de los esfuerzos nacionales para involucrar a una mayor variedad de estudiantes en los campos de las ciencias, Packard dice que todavía hay una gran caída en las escuelas intermedias y secundarias de niñas que persiguen la ciencia, una discrepancia que, según ella, necesita cambiar, por el bien de nuestro mundo natural.

"Necesitamos todo el talento y toda la pasión que podamos reunir para resolver los problemas ambientales que enfrentamos hoy", dice, "y eso se volverá aún más serio en el futuro".

Julie Packard de Hope Gangloff se exhibe en el primer piso de la Galería Nacional de Retratos hasta noviembre de 2020.

Los peces eran los deseos de Julie Packard para su nuevo retrato del Smithsonian