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El polvo del Sahara puede sembrar lluvia y nubes de nieve sobre el oeste de los EE. UU.

La idea fascinante de que una mariposa que agita sus alas en Asia puede cambiar el camino de un huracán sobre el Pacífico, por desgracia, probablemente no sea exacta. Pero los cambios leves en una parte de la atmósfera pueden tener efectos desproporcionados en otras partes, un concepto conocido como efecto mariposa.

Un nuevo hallazgo de un equipo internacional de científicos y químicos atmosféricos de los Estados Unidos e Israel ilustra claramente cuán leve puede ser uno de estos factores, y cuán increíblemente lejos pueden llegar sus efectos. Como documentan en un estudio publicado hoy en Science, el polvo soplado desde lugares tan lejanos como el desierto del Sahara de África puede sembrar lluvia y nubes de nieve en las montañas de Sierra Nevada de California.

El equipo de investigación, dirigido por Kimberly Prather, de la Universidad de California en San Diego, llegó al hallazgo luego de usar aviones para recolectar datos atmosféricos sobre las montañas de Sierra Nevada, así como analizar las precipitaciones que cayeron en la presa de Sugar Pine en el norte de California. También rastrearon retroactivamente las masas de tormenta hacia atrás a través del Pacífico y Asia para determinar el origen del polvo que encontraron en las nubes.

La formación de nubes depende de pequeñas partículas como el polvo que sirven como núcleos de condensación de nubes o núcleos de hielo, manchas que actúan como una superficie sobre la cual el agua puede condensarse. Estudios anteriores han encontrado que el polvo de lugares tan lejanos como el desierto de Taklimakan en China puede ser soplado en todo el mundo. Pero los desiertos templados como el Taklimakan y el Gobi están congelados gran parte del año, mientras que el Sahara nunca se congela, anotaron los investigadores. ¿Podrían el Sahara y los desiertos en el Medio Oriente servir como una fuente significativa de polvo durante todo el año que, cuando se eleva en la atmósfera, sembraron tormentas en todo el planeta?

La respuesta es sí. De las seis tormentas que tomaron muestras los investigadores, todas mostraron al menos algún rastro de polvo. Luego, trabajando hacia atrás para determinar el origen de cada una de estas masas de aire y utilizando los datos existentes de estudios previos sobre las corrientes de viento en el Pacífico, encontraron pruebas sólidas de que la mayoría del polvo se había originado en África, Oriente Medio o Asia y había viajado Al rededor del mundo. Además, la altura observada de varias corrientes de polvo (según lo recogido por un programa de la Marina de los EE. UU.) En los días en que las masas de aire habrían pasado las regiones de África y Asia coincidía con la altitud necesaria para que las partículas se elevaran a las corrientes de aire .

partículas de polvo Las partículas de polvo transportadas a través del Pacífico desde África, Oriente Medio y China son responsables de la formación de nubes en el oeste de los EE. UU. (Imagen a través de Science / Creamean et. Al.)

El análisis satelital de las masas de tormenta mientras se movían a través del Pacífico también confirmó que transportaban polvo hasta el final. Como se muestra en el mapa de arriba, la mayoría provino del noreste de China o el Taklimakan, pero una cantidad considerable llegó desde el Medio Oriente o incluso el Sahara.

Aunque el papel de la mariposa en todo esto parece ser inexistente, el estudio encontró que un tipo de criatura viviente juega un papel en la formación de nubes: las bacterias. En los últimos años, los científicos han descubierto que las bacterias, junto con el polvo, pueden elevarse en la atmósfera y servir como núcleos para la formación de nubes. En este estudio, los investigadores encontraron que pequeñas cantidades de bacterias se mezclaron con el polvo, y probablemente también se originaron en Asia y África.

Entonces, si vives en la costa oeste, la próxima vez que te atrape en una tormenta piensa en esto: cada gota que te golpee puede contener polvo y bacterias que han recorrido la mitad del planeta. Resulta que una mirada cercana a algo tan mundano como nuestro clima diario puede abrir una nueva ventana a la interconexión compleja de nuestro mundo.

El polvo del Sahara puede sembrar lluvia y nubes de nieve sobre el oeste de los EE. UU.