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Los antiguos humanos resistieron el supervolcán Toba bien

Las erupciones volcánicas pueden ser malas para más que las personas desafortunadas que viven en sus sombras: en 1816, las cenizas de la erupción del monte Tambora en Indonesia borraron el sol y llevaron a un "año sin verano" tan lejos como Vermont. La erupción masiva de Krakatoa, también en Indonesia, en 1883 redujo las temperaturas de verano en todo el mundo e interrumpió los patrones climáticos durante años. Pero esas erupciones, y casi cualquier otra, palidecen en comparación con Toba, un volcán que hizo erupción en Sumatra en Indonesia hace 74, 000 años. Se creía que las interrupciones causadas por la súper erupción probablemente podaron algunas ramas del árbol genealógico humano temprano. Pero nuevos estudios revelan que el impacto de Toba podría haberse exagerado. De hecho, informa George Dvorsky en Gizmodo, la investigación muestra que a los primeros humanos les fue bastante bien durante las interrupciones causadas por el volcán.

Toba no fue una erupción ordinaria. Arrojó miles de toneladas de cenizas a la atmósfera, lo suficiente como para crear un invierno volcánico de una década de duración, lo que provocó la muerte masiva de la vegetación y el final de algunas especies. Eso fue seguido por hasta mil años de temperaturas más frías que las normales. El evento fue tan extremo que algunos investigadores creen que redujo la población humana global a solo unos pocos miles de sobrevivientes, una hipótesis llamada la "teoría de la catástrofe de Toba".

Pero según un estudio publicado en el Journal of Human Evolution, nada de eso puede ser cierto. Los investigadores volvieron a examinar los núcleos de sedimentos perforados en el lago Malawi en África oriental. Estudios anteriores habían identificado cristales y vidrio de la erupción de Toba en esos núcleos. Al observar fragmentos microscópicos de materia vegetal preservada en los núcleos, los investigadores pudieron observar los niveles de vegetación 100 años antes y 200 años después de la erupción. Lo que encontraron es que no hubo enfriamiento ni muerte masiva. Parece que la explosión masiva no impactó en absoluto al este de África, excepto en las zonas alpinas.

"Esta es la primera investigación que proporciona evidencia directa de los efectos de la erupción de Toba en la vegetación justo antes y justo después de la erupción", dice Chad L. Yost, candidato a doctorado en la Universidad de Arizona y autor principal del estudio. la liberación. "La erupción de Toba no tuvo un impacto negativo significativo en la vegetación que crece en África oriental".

En otras palabras, los núcleos indican que el invierno volcánico nunca tuvo lugar, o fue lo suficientemente suave como para no aparecer en el registro de sedimentos. Otro artículo reciente en Nature muestra que durante el período posterior a Toba, los primeros humanos realmente prosperaron, informa Gretchen Vogel en Science .

Los arqueólogos en dos sitios en Sudáfrica —una serie de cuevas costeras habitadas por humanos primitivos llamados Pinnacle Point y un sitio al aire libre llamado Vleesbaai— tomaron muestras de los sedimentos hasta que encontraron evidencia microscópica de la erupción de Toba. Utilizando una técnica relativamente nueva llamada luminiscencia estimulada ópticamente, que indica la última vez que un grano de arena estuvo expuesto a la luz solar, los investigadores pudieron demostrar que los dos sitios estaban ocupados en el momento de la erupción.

Lo que los investigadores encontraron es que Toba no interrumpió la ocupación humana en los sitios, y de hecho, durante las secuelas inmediatas de la catástrofe, la ocupación humana se intensificó. "Esta es la primera vez que podemos decir: esto es lo que los humanos estaban haciendo antes y después [de la erupción]", le dice a Ed Yong en The Atlantic la coautora Christine Lane, de la Universidad de Cambridge. "Y creo que lo estábamos haciendo realmente bien".

No todos interpretan los datos de la misma manera. Vogel informa que Stanley Ambrose, de la Universidad de Illinois, uno de los creadores de la teoría de la catástrofe de Toba, argumenta que las capas de arena sobre la ceniza indican el cambio climático en el sitio de Pinnacles y una disminución de la población.

Pero Yost, autor del estudio de muestra central, dice que su trabajo y los sitios de arqueología están pintando una nueva imagen de la erupción de Toba. "Los conjuntos de datos de nuestra investigación y el artículo de Nature se complementan entre sí e indican que la supererupción de Toba tuvo poco efecto sobre el clima de África y los humanos que vivían allí", le dice a Dvorsky. "Donde los dos estudios divergen tiene que ver con la interpretación de la magnitud del cambio climático de la erupción de Toba".

Si bien Yost y su equipo argumentan que no hubo un importante efecto volcánico invernal, según un comunicado de prensa, los autores de Nature argumentan que la erupción condujo a cambios climáticos significativos y que los sitios en Sudáfrica sirvieron como refugio para las poblaciones humanas, que pudieron para sobrevivir explotando la costa rica en alimentos. Si ese es el caso, los investigadores esperan encontrar otros sitios a lo largo de la costa donde los restos de trapos de la raza humana se mantuvieron durante el largo y oscuro invierno.

Una versión anterior de este artículo dio la ubicación incorrecta para el monte. Tambora; Desde entonces ha sido corregido.

Los antiguos humanos resistieron el supervolcán Toba bien