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Curador de aire y espacio: los hermanos Wright fueron definitivamente los primeros en volar

La semana pasada, la publicación de aviación británica Jane's All the World's Aircraft declaró que el histórico vuelo 1903 del hermano Wright en Kitty Hawk no fue el primero en lograr un vuelo sostenido, más pesado que el aire, controlado, sino que le dio el título al aviador Gustave Whitehead de Bridgeport, Connecticut, quien supuestamente voló su nave dos años antes. El editor de la revista cita el sitio web de una investigación australiana, John Brown, y declara el caso resuelto, escribiendo: “Los Wright tenían razón; pero Whitehead estaba adelante ".

El Museo Nacional del Aire y el Espacio, que ha mantenido el Wright Flyer en sus colecciones desde 1948, ha sido desafiado a lo largo de las décadas por varios entusiastas de Whitehead, pero ha encontrado que todas las afirmaciones son deficientes. Para complicar el problema, hay un contrato celebrado por la Institución Smithsonian con el Patrimonio de Orville Wright, que a menudo se cita como "evidencia" de que la Institución Smithsonian no puede o no quiere declarar a ningún otro contendiente primero en vuelo. El contrato estipula que el museo perdería la custodia del Wright Flyer si alguna vez declara que otro avión fue el primero en volar. El curador de aeronáutica y biógrafo de Wright, Tom Crouch, ha estudiado durante mucho tiempo las afirmaciones de Whitehead y hoy no encuentra ningún mérito en este argumento más reciente. El lenguaje en el contrato, señala Crouch, está relacionado con otro competidor de Wright, el Aeródromo construido por el tercer secretario del Smithsonian SPLangley (pero esa es otra historia). Sobre el contrato, Crouch escribe: “Solo puedo esperar que, si hay evidencia persuasiva para que se presente un vuelo anterior, mis colegas y yo tendríamos el coraje y la honestidad de admitir la nueva evidencia y arriesgarnos a la pérdida del Wright Flyer ”. Crouch ha escrito lo siguiente para abordar el reclamo actual.

John Brown, un investigador australiano que vive en Alemania, ha presentado un sitio web que afirma que Gustave Whitehead (1874-1927), originario de Leutershausen, Baviera, que emigró a los Estados Unidos, probablemente en 1894, realizó un vuelo sostenido en un avión más pesado. -máquina de aire el 14 de agosto de 1901, dos años antes que los hermanos Wright. Los argumentos estándar a favor de las afirmaciones de fuga de Whitehead se presentaron por primera vez en un libro publicado en 1937, y se han reformulado muchas veces. Con una nueva ola de interés en los reclamos de Whitehead, ha llegado el momento de una nueva mirada.

¿Cuáles son los reclamos?

El 18 de agosto de 1901, Richard Howell, reportero del Bridgeport Sunday Herald, publicó un relato del vuelo de la madrugada del 14 de agosto, en el que afirmó que Whitehead viajó media milla por el aire a una altitud máxima de 50 pies. Gracias al auge de los servicios de noticias, la historia fue recogida por una gran cantidad de periódicos estadounidenses y un puñado de publicaciones en el extranjero. En dos cartas publicadas en la edición del 1 de abril de 1902 de American Inventor, el mismo Whitehead afirmó haber realizado dos vuelos más el 17 de enero de 1902, en el mejor de los cuales dijo que voló siete millas sobre Long Island Sound. Durante los meses que siguieron, historias adicionales ampliamente difundidas informaron que Whitehead estaba organizando una empresa para construir aviones y que tenía la intención de ingresar a una de sus máquinas en la competencia aeronáutica que se planea para la Exposición de compras de Luisiana que se celebrará en San Luis en 1904. Mientras que su compañía falló y no voló en la Feria de San Luis, Whitehead construyó una serie de máquinas voladoras para otros entusiastas, varios de los cuales estuvieron a la vista en el encuentro aéreo de Morris Park en noviembre de 1908. Ninguno de los 1902 Las máquinas accionadas por Whitehead alguna vez dejaron el suelo, aunque construyó motores aeronáuticos que accionaban aviones diseñados y construidos por otros voladores.

Gustave Whitehead Gustave Whitehead, segundo desde la izquierda, con visitantes frente a su "No 21". A sus pies, el motor de presión de gas autoconstruido. (Fundación de Investigación Histórica de Vuelo Gustav Weisskopf)

¿Cuál es la evidencia?

La historia original del Bridgeport Sunday Herald, supuestamente un relato de un testigo ocular, suena impresionante. Sin embargo, es importante tener en cuenta que el editor no se apresuró a imprimir con una historia de primera plana. El artículo apareció en la página cinco, cuatro días después del evento, en una historia titulada con cuatro brujas dirigiendo sus escobas a través de la palabra volando. En la historia, Howell observa a dos testigos además de él, James Dickie y Andrew Cellic. Cuando un entrevistador regresó a Bridgeport para investigar las afirmaciones en 1936, no pudo encontrar a nadie que recordara a Cellic. Encontró a Dickie, sin embargo. "Creo que toda la historia del Herald fue imaginaria y surgió de los comentarios que Whitehead discutía sobre lo que esperaba obtener de su avión", comentó el supuesto testigo.

"No estuve presente y no presencié ningún vuelo de avión el 14 de agosto de 1901, no recuerdo ni recuerdo haber oído hablar de un vuelo con este avión en particular o cualquier otro que Whitehead haya construido".

Entre 1934 y 1974, los investigadores que respaldan la afirmación de Whitehead entrevistaron a 22 personas adicionales que dijeron haberlo visto volar en un momento u otro durante el período 1901 a 1902. En este día y edad de las pruebas de ADN, hemos aprendido que el testimonio de un testigo presencial se dio justo después. un evento ocurrido puede ser fatalmente defectuoso. Los testigos del caso Whitehead estaban siendo entrevistados sobre un evento que había ocurrido hace más de tres décadas, por investigadores ansiosos por demostrar que Whitehead había volado.

Muchas de las personas que estaban más estrechamente asociadas con Whitehead, o que financiaban sus esfuerzos, dudaban de que hubiera volado. Stanley Yale Beach, nieto del editor de Scientific American y principal patrocinador de Whitehead, fue inequívoco en este tema.

“No creo que ninguna de sus máquinas haya abandonado el suelo. . . a pesar de las afirmaciones de muchas personas que piensan que los vieron volar. Creo que estuve en una mejor posición durante los nueve años que le di dinero a Whitehead para desarrollar sus ideas, para saber qué podían hacer sus máquinas que las personas que fueron empleadas por él durante un corto período de tiempo o las que permanecieron en silencio durante treinta -cinco años sobre lo que habría sido un logro histórico en la aviación ".

Las autoridades aeronáuticas ciertamente dudaron de la historia. Samuel Cabot, que había empleado a Whitehead en 1897, lo consideraba como "... un puro romancer y un maestro supremo del suave arte de mentir. "Cabot le dijo a Octave Chanute, un ingeniero de Chicago entonces ampliamente considerado como la autoridad mundial en estudios de máquinas voladoras, que Whitehead era" completamente poco confiable ". Hermann Moedebeck, un oficial militar alemán y autoridad de aviación, escribió a Chanute en septiembre de 1901, y le comentó que creía que las "experiencias de Whitehead son Humbug".

Quizás el argumento más fuerte contra las afirmaciones de Whitehead se encuentre en el hecho de que ninguna de las máquinas con motor que construyó después de 1902 abandonó el suelo. Tampoco ninguna de esas máquinas se parecía al avión que, según él, había volado entre 1901 y 1902. ¿Por qué no siguió su éxito inicial? ¿Por qué se apartó de un diseño básico que, según él, había tenido éxito? ¿Debemos suponer que olvidó el secreto del vuelo?

Luego está la foto que falta. En un artículo que describe un espectáculo aeronáutico en interiores en Nueva York en 1906, Scientific American señaló que: "Una única fotografía borrosa de una gran máquina similar a un pájaro impulsada por aire comprimido, y que fue construida por Whitehead en 1901, era la única otra fotografía aparte de Las máquinas de Langley de un avión a motor en vuelo exitoso ”. Otro artículo de noticias contemporáneo también menciona una foto de una máquina Whitehead con motor en el aire que se muestra en un escaparate. Nunca se ha encontrado una fotografía de este tipo, a pesar de los mejores esfuerzos de los partidarios de Whitehead para mostrarla a lo largo de los años. Siempre he asumido que la foto en cuestión era en realidad una de las fotos conocidas de planeadores Whitehead sin motor en el aire.

Folleto de 1903 de los hermanos Wright El folleto de 1903 de los hermanos Wright, en exhibición en el Museo Nacional del Aire y el Espacio. (Foto cortesía del Museo Nacional del Aire y el Espacio)

El investigador John Brown ahora afirma que ha encontrado esa foto.

La Colección William Hammer de los Museos Nacionales y del Aire contiene una foto del planeador Lilienthal del museo colgado en la exposición de 1906. Una visualización de fotos es visible en la pared del fondo en la imagen del planeador. Si bien las fotos en la foto son confusas y borrosas, siempre ha sido evidente que algunas de ellas parecen fotos bien conocidas de Whitehead. Hace más de 30 años, hice que los fotógrafos de NASM ampliaran las imágenes vistas en la pared en la medida de lo posible en ese momento. De hecho, algunas de las fotos podrían identificarse como imágenes conocidas de Whitehead. Sin embargo, no pudimos encontrar una imagen que pareciera una máquina en vuelo.

John Brown ha utilizado técnicas modernas para buscar una vez más esa foto en la foto, y afirma haberla encontrado. Los lectores pueden ver el resultado de su investigación en su sitio web y tomar la determinación por sí mismos. Desde mi punto de vista, no se parece en nada a una máquina en vuelo, ciertamente nada que comparar con la brillante claridad de las imágenes del avión Wright de 1903 en el aire, imágenes que se encuentran entre las fotos más famosas de la historia de la aviación jamás tomadas.

Cualquiera que sea el reportero anónimo que escribió el párrafo en la foto de Whitehead en la exhibición de 1906, no puede haber ninguna duda sobre a quién los editores de esa revista atribuyeron haber realizado el primer vuelo. En un editorial en la edición del 15 de diciembre de 1906, en un momento en que los hermanos Wright aún no habían volado en público, y cuando sus afirmaciones de haber desarrollado un práctico avión propulsado entre 1903 y 1905 fueron ampliamente cuestionadas, Scientific American ofreció uno de Las primeras declaraciones definitivas reconocen la magnitud de su logro.

“En toda la historia de la invención, probablemente no haya paralelo a la manera sin ostentación en que los hermanos Wright de Dayton, Ohio, introdujeron en el mundo su invento de la primera máquina voladora exitosa de aviones. . Su éxito marcó un avance tan enorme en el arte, fue tan completamente desconocido y fue tan brillante que la duda sobre la verdad de la historia se entretuvo libremente. . . . "

Tras un estudio exhaustivo de las afirmaciones de Wright, los editores de Scientific American ". . . Completamente dispuesto a descansar todas las dudas sobre lo que se había logrado. ”A diferencia del caso de Gustave Whitehead, una investigación cuidadosa demostró que Wilbur y Orville Wright habían logrado todo lo que afirmaban, y más.

Ahora, sobre la base de información sesgada y suposiciones no respaldadas ofrecidas en el nuevo sitio web, Paul Jackson, editor de Jane's All the World's Aircraft: Development & Production, ha decidido apoyar las afirmaciones de Gustave Whitehead de haber volado antes que los hermanos Wright. Al igual que los editores de Scientific American, al Sr. Jackson le habría aconsejado que echara un vistazo al registro histórico del caso y no tomara su decisión basándose en un sitio web defectuoso. Cuando se trata del caso de Gustave Whitehead, la decisión debe permanecer: no probada.

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