https://frosthead.com

En 1968, tres estudiantes fueron asesinados por la policía. Hoy, pocos recuerdan la masacre de Orangeburg

Recordando el evento décadas después, Robert Lee Davis recordó el caótico ruido y el miedo que impregnaban la noche del 8 de febrero de 1968. "Los estudiantes gritaban, gritaban y corrían", dijo Davis. “Entré en una pendiente cerca del frente del campus y me arrodillé. Me levanté para correr y di un paso; Eso es todo lo que puedo recordar. Me golpearon en la espalda ”. Estaba entre los 28 estudiantes de South Carolina State College heridos ese día en la Masacre de Orangeburg; su amigo, el estudiante de primer año Samuel Hammond, quien también recibió un disparo en la espalda, murió a causa de sus heridas. Más tarde esa noche, Delano Middleton y Henry Smith también morirían; los tres asesinados por la policía tenían solo 18 años.

A pesar de ser la primera confrontación mortal entre estudiantes universitarios y las fuerzas del orden en la historia de los Estados Unidos, la masacre de Orangeburg es una tragedia rara vez recordada. Ocurriendo dos años antes de los tiroteos más conocidos de la Universidad Estatal de Kent, y dos meses antes del asesinato de Martin Luther King, Jr., el incidente "apenas penetró en la conciencia de la nación", escribe Jack Bass en su libro de 1970 La masacre de Orangeburg . Cincuenta años más tarde, los eventos de la noche siguen siendo controvertidos, y nunca se ha llevado a cabo una investigación formal sobre el incidente.

Aunque algunas organizaciones de noticias, incluida la Associated Press, caracterizaron los tiroteos como un "disturbio" en ese momento, la masacre de Orangeburg se produjo después de una larga serie de enfrentamientos con la policía y los políticos locales. La ciudad, ubicada entre Columbia y Charleston, tenía unos 14, 000 residentes en el momento del asesinato. Hogar de South Carolina State College (hoy South Carolina State University) y Claflin College, ambas HBCU, Orangeburg "jugó un papel muy importante en el activismo que ocurre en toda Carolina del Sur", dice Jack Shuler, profesor de inglés en la Universidad de Denison y autor. de sangre y hueso: verdad y reconciliación en una ciudad del sur .

El propio Rey llegó a la ciudad en múltiples ocasiones para pronunciar discursos, los estudiantes protestaron por la desegregación y los pastores trabajaron para fomentar el cambio en toda la comunidad, dice Shuler. “La masacre no fue solo algo aleatorio que sucedió. Fue parte de la historia más larga, que se remonta a la fundación de la comunidad ".

En el invierno de 1968, los estudiantes de las dos universidades se centraron en un objetivo en particular: All-Star Bowling Lanes, propiedad del propietario blanco Harry Floyd. A pesar de la aprobación de la Ley de Derechos Civiles de 1964, que prohibía la discriminación por motivos de raza, color, religión, sexo u origen nacional, Floyd continuó rechazando el servicio afroamericano. El 5 de febrero, un grupo de estudiantes fue a la bolera y se sentó desafiante en el mostrador del almuerzo hasta que llamaron a la policía y el negocio cerró temprano.

Al día siguiente, los estudiantes regresaron y nuevamente ingresaron a la bolera, con lo cual 15 de ellos fueron arrestados. Al escuchar la noticia de los arrestos, cientos de estudiantes entraron en un estacionamiento cercano. Oficiales de policía de Orangeburg y policías estatales se enfrentaron a la creciente multitud. Las tensiones comenzaron a disminuir una vez que se les dijo a los estudiantes arrestados que serían liberados, pero en ese momento llegó un camión de bomberos, causando un nuevo pandemonio. Como el activista de derechos civiles y educador universitario Cleveland Sellers escribió en su autobiografía, el camión de bomberos sugirió a la multitud que las autoridades estaban intensificando sus esfuerzos porque las poderosas mangueras habían sido giradas contra ellos durante una manifestación en 1963, causando lesiones y enfermedades.

Empujados contra las puertas de la bolera en pánico, los estudiantes golpearon un panel de vidrio e inmediatamente fueron atacados por los agentes de policía, quienes golpearon brutalmente a varias mujeres jóvenes. Mientras los estudiantes huían a sus respectivos campus, varios rompieron escaparates y desfiguraron autos en el camino.

Para el 7 de febrero, el alcalde de Orangeburg, EO Pendarvis, acordó dirigirse a los estudiantes. Aunque la reunión fue en gran medida improductiva, el alcalde acordó compartir las solicitudes de los estudiantes con el ayuntamiento. Entre su lista de demandas se encontraba un llamado a terminar con la brutalidad policial, una comisión sobre empleo justo en Orangeburg, la eliminación de la discriminación en servicios públicos como consultorios médicos y la creación de un comité birracial de relaciones humanas. Pero el gobernador de Carolina del Sur, Robert McNair, ya había llamado a la Guardia Nacional, intensificando aún más la sensación de desastre inminente.

"Si esto hubiera sido una protesta en Clemson o en la Universidad de Carolina del Sur [dos escuelas en su mayoría blancas que solo se habían integrado cinco años antes], no tengo dudas de que el gobernador no ordenaría en la Guardia Nacional", dice Reid Toth, profesor asociado de justicia penal en la Universidad del Sur de Carolina del Sur. “Si tuvieras un grupo de estudiantes blancos marchando por las calles en protesta por la integración, no hubieras visto al gobernador enviando a la Guardia Nacional. Todo se reduce a una parte terrible de la historia de mi estado natal, que me encanta, pero que aún sigue luchando contra la misma sensación de miedo: que los negros son peligrosos ".

En la noche del 8 de febrero, más de 100 estudiantes se reunieron en el campus universitario del estado de Carolina del Sur y comenzaron a gritar a los oficiales armados estacionados a su alrededor. Mientras algunos estudiantes cantaban "poder negro", otros comenzaron a cantar "Vamos a superar". Cuando los estudiantes encendieron una hoguera para mantenerse calientes, los patrulleros volvieron a llamar a un camión de bomberos, lo que exacerbó las tensiones. Luego, a las 10:30 p.m., el patrullero David Shealy resultó herido cuando alguien arrojó un objeto extraño (lo que era, ya sea una barandilla o algo más pequeño, se disputa) que lo golpeó en la cara. Minutos después, nueve patrulleros de la carretera estatal abrieron fuego contra los estudiantes desarmados.

Como consecuencia, muchos, incluido el gobernador McNair, argumentaron que los estudiantes habían comenzado a disparar primero, a pesar de que no había evidencia de que algún estudiante tuviera armas de fuego. Los patrulleros no solo usaban municiones de calibre mucho más alto de lo requerido (la práctica estándar para dispersar disturbios era usar disparos de pájaros, mientras que los oficiales aquí usaron el perdigón de doble deber mucho más grande), sino que la gran mayoría de los estudiantes resultaron heridos de una manera eso indicaba que estaban intentando huir. Todos menos dos "habían recibido un disparo en la espalda, el costado o la planta de los pies", escribe Reid Toth.

Aunque la masacre ganó la atención de los medios nacionales, las historias desaparecieron rápidamente y muchas contenían errores significativos. (The Associated Press informó que el incidente incluyó "un fuerte intercambio de disparos" y nunca emitió una corrección). "Esto fue en 1968, no en 1964, y en los años intermedios las manifestaciones de derechos civiles se consideraron 'disturbios', y la mayoría los blancos parecían sentir que estaba justificado menospreciarlos lo más brutalmente posible ", escribió el historiador Dave Nolan.

Eso no quiere decir que la masacre fue olvidada por las comunidades afroamericanas; recibió una amplia cobertura en Chicago Defender y otros periódicos, provocó marchas y vigilias en la Universidad de Chicago y otras HBCU de Carolina del Sur, y llevó a estudiantes blancos en una reunión de la Asociación Nacional de Estudiantes a organizar "equipos de alerta blanca" para actuar como amortiguadores entre estudiantes negros y oficiales de derecho.

En cuanto a los nueve patrulleros que abrieron fuego, fueron exonerados de todos los cargos en un juicio de 1969. La única persona condenada por cualquier cargo relacionado con la masacre fue Sellers, el activista que había recibido un disparo mientras estaba en el campus. Pasó siete meses en la prisión estatal por incitar a las protestas y no fue indultado hasta 25 años después.

"Fui atacado por mi trabajo con el Comité de Coordinación No Violenta para Estudiantes", dijo Sellers. “Estaba en la lista radical militante del FBI. El jurado en mi juicio tenía dos afroamericanos, pero su único veredicto posible (para permanecer en Carolina del Sur) fue 'culpable'. Carolina del Sur era conocida por obligar a los negros de clase alta a huir ".

En 2001, el gobernador de Carolina del Sur, Jim Hodges, se disculpó en nombre del estado, y el alcalde de Orangeburg, Paul Miller, emitió otra disculpa desde la ciudad en 2009. Pero pide una investigación estatal formal del incidente por parte de legisladores estatales como Bakari Sellers (el hijo de Cleveland Vendedores) han quedado sin respuesta.

Para Toth, las repercusiones de olvidar aspectos tan importantes de la historia del estado son mayores que la negligencia que sienten las víctimas y sus familias; se convierten en problemas sistémicos. Ella señala la falta de fondos para colegios y universidades históricamente negros como una indicación de que la amnesia histórica tiene consecuencias modernas.

"Eso es parte del descuido benigno general de no abordar los eventos, ya sean positivos o negativos, que impactan a la comunidad negra", dice Toth. "Lo más difícil que he tenido que hacer como erudito es escribir una investigación sobre este tema como un académico objetivo no emocional, porque deberíamos saber los nombres de los tres caballeros que fueron asesinados tal como los conocemos en Mississippi Burning y Kent State.

En 1968, tres estudiantes fueron asesinados por la policía. Hoy, pocos recuerdan la masacre de Orangeburg