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La Comisión Kerner de 1968 lo hizo bien, pero nadie escuchó

Las frustraciones acumuladas se desbordaron en muchos vecindarios afroamericanos pobres a mediados o fines de la década de 1960, desencadenando disturbios que se descontrolaron de un bloque a otro. Quemar, maltratar y saquear propiedades, las multitudes enfurecidas crearon un caos en el que algunos residentes del vecindario y agentes de la policía sufrieron heridas o muertes sorprendentemente aleatorias. Muchos estadounidenses atribuyeron los disturbios a los agitadores externos o a los jóvenes negros, que representaban el grupo de manifestantes más grande y visible. Pero, en marzo de 1968, la Comisión Kerner puso esos supuestos al revés, declarando que el racismo blanco, no la ira negra, convirtió la clave que desbloqueó la agitación urbana estadounidense.

Las malas prácticas policiales, un sistema de justicia defectuoso, las prácticas inescrupulosas de crédito al consumo, las viviendas pobres o inadecuadas, el alto desempleo, la supresión de los votantes y otras formas de discriminación racial culturalmente arraigadas convergieron para impulsar la agitación violenta en las calles de los vecindarios afroamericanos en las ciudades estadounidenses., norte y sur, este y oeste. Y a medida que surgían los disturbios negros, agentes de policía y tropas de la Guardia Nacional inadecuadamente entrenados ingresaron a los vecindarios afectados, a menudo empeorando la violencia.

La "sociedad blanca", informó el panel designado por el presidente, "está profundamente implicada en el gueto. Las instituciones blancas lo crearon, las instituciones blancas lo mantienen y la sociedad blanca lo aprueba ”. La nación, advirtió la Comisión Kerner, estaba tan dividida que Estados Unidos estaba a punto de fracturarse en dos sociedades radicalmente desiguales: una negra y otra blanca.

Los disturbios representaron un tipo diferente de activismo político, dice William S. Pretzer, curador principal del Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana. “Comúnmente provocado por acciones policiales represivas y violentas, los levantamientos urbanos fueron actos políticos de autodefensa y liberación racial a gran escala pública. Los éxitos legislativos a nivel federal con las leyes de derechos civiles y derechos de voto no se reflejaron en la vida cotidiana de los afroamericanos que enfrentan mala conducta policial, desigualdad económica, vivienda segregada y educación inferior ”. La violencia racial negra no fue única en la cultura estadounidense de la década de 1960, Dice Pretzer: los sureños blancos sientan un precedente atacando brutalmente a Freedom Riders y otros manifestantes por los derechos civiles.

La comisión Kerner confirmó que la policía nerviosa y los miembros de la Guardia Nacional a veces dispararon sus armas imprudentemente después de escuchar disparos. Arriba, la policía patrulla las calles durante los disturbios de 1967 en Newark. La comisión Kerner confirmó que la policía nerviosa y los miembros de la Guardia Nacional a veces dispararon sus armas imprudentemente después de escuchar disparos. Arriba, la policía patrulla las calles durante los disturbios de 1967 en Newark. (© Bud Lee, Colección del Museo Nacional Smithsoniano de Historia y Cultura Afroamericana)

El presidente Lyndon Johnson constituyó la Comisión Kerner para identificar la génesis de los violentos disturbios de 1967 que mataron a 43 en Detroit y 26 en Newark, mientras que causaron menos bajas en otras 23 ciudades. La investigación más reciente sobre los disturbios había sido la Comisión McCone, que exploró las raíces de los disturbios de Watts en 1965 y acusó a "riffraff" de provocar disturbios. Basándose en el trabajo de los científicos sociales y en los estudios en profundidad de las zonas urbanas negras empobrecidas de la nación, o en los guetos, como se les llamaba a menudo, la Comisión Kerner llegó a una interpretación bastante diferente sobre la causa de los disturbios.

En momentos de conflicto, determinó la comisión, el miedo condujo la violencia a través de vecindarios devastados por disturbios. Durante el caos de Detroit, “la ciudad en este momento estaba saturada de miedo. Los miembros de la Guardia Nacional tenían miedo, los ciudadanos tenían miedo y la policía tenía miedo ”, señala el informe. La comisión confirmó que la policía nerviosa y los miembros de la Guardia Nacional a veces dispararon sus armas imprudentemente después de escuchar disparos. Intermitentemente, apuntaron a francotiradores evasivos o inexistentes, y cuando los guardias nacionales buscaron la fuente de disparos en un incidente, dispararon a cinco ocupantes inocentes de una camioneta, matando a uno de ellos. Contrariamente a algunas creencias impulsadas por el miedo en la comunidad blanca, la abrumadora cantidad de personas asesinadas en Detroit y Newark eran afroamericanas, y solo alrededor del 10 por ciento de los muertos eran empleados del gobierno.

Encontrar la verdad detrás de los disturbios raciales de Estados Unidos fue una búsqueda emprendida no solo por la Comisión Kerner: a fines de 1967 Newsweek produjo una gran sección especial que informaba sobre los disturbios y ofrecía posibles soluciones a la desigualdad racial.

Una copia de ese número reside en las colecciones del Museo Nacional de Historia y Cultura Afroamericana. La portada gráfica de la revista muestra dos manos afroamericanas levantadas. Uno forma el puño del poder negro; el otro tiene dedos ligeramente curvados. Quizás, dice Pretzer, esa mano está alcanzando el sueño americano, o está en camino de cerrar otro puño. "Fue deliberadamente ambiguo", afirma. Además, la portada lleva este titular: "El negro en América: lo que debe hacerse". Esto parece caracterizar a los afroamericanos como nada más que "un tema para analizar y tomar decisiones sobre y para", cree Pretzer.

2013_201_17_001.jpg A fines de 1967, Newsweek produjo una gran sección especial que informaba sobre los disturbios y ofrecía posibles soluciones a la desigualdad racial. (Colección del Museo Nacional Smithsoniano de Historia y Cultura Afroamericana, © Newsweek, Inc. 1967)

La revista entrevistó a un urbanista que creía que la respuesta estaba en la integración regimentada. Según su plan, solo un cierto número de negros se reubicaría en cada suburbio para que los blancos nunca se sintieran amenazados por sus vecinos negros. Esto crearía una sociedad integrada, pero ¿sería correcta la integración si se lograra una vez más limitando las opciones negras? Como sugiere Pretzer, la exploración de la revista sobre el cambio radical de alguna manera logró tratar a los afroamericanos más como piezas de ajedrez que como seres humanos, que podrían querer elegir dónde vivían.

El editor de la revista, Osborn Elliott, creía que el paquete representaba un alejamiento del informe objetivo reverenciado en esta era y una carrera hacia un nuevo tipo de periodismo de defensa. En lugar de simplemente recitar el número de personas muertas, edificios dañados y escaparates destrozados, Newsweek buscó dar forma a un futuro sin estas estadísticas. "El problema es urgente, ya que las ciudades en explosión y la retórica incendiaria lo dejan inevitablemente claro", argumentó la revista. En lugar de susurrar al oído de sus lectores, Newsweek estaba gritando en sus caras. La revista publicó su número unos tres meses antes del informe final de marzo de la Comisión Kerner. Este proyecto especial ganó un Premio de la Revista Nacional de 1968 de la Sociedad Estadounidense de Editores de Revistas.

Los hallazgos de Newsweek no pasaron desapercibidos, pero el informe de Kerner creó mucha más controversia. Refutó una crítica común que contrastaba con la masa de inmigrantes principalmente europeos que se amontonaron en barrios marginales a principios del siglo XX y afroamericanos que se mudaron del sur rural a los centros urbanos a mediados de siglo. Debido a que la mayoría de los inmigrantes gradualmente ascendieron en la escala social de Estados Unidos, algunos han sugerido que un trabajo más duro llevaría a los afroamericanos a salir de la pobreza y a la clase media.

La Comisión Nacional Asesora sobre Trastornos Civiles, presidida por el gobernador Otto Kerner, Jr. de Illinois (centro, al frente de la mesa) publicó su informe en marzo de 1968. La Comisión Nacional Asesora sobre Trastornos Civiles, presidida por el Gobernador Otto Kerner, Jr. de Illinois (centro, al frente de la mesa) publicó su informe en marzo de 1968. (Colección del Museo Nacional Smithsoniano de Historia y Cultura Afroamericanas, Gift of Clarence, Mary y Robert Bryant)

Por el contrario, la comisión argumentó que el enamoramiento de los inmigrantes se produjo cuando el auge de la industrialización estaba creando empleos no calificados más rápido de lo que podían llenarse. Los afroamericanos, por otro lado, llegaron cuando la industrialización disminuyó y la oferta de empleos no calificados se desplomó. Además, la discriminación racial limitó la capacidad de los afroamericanos para escapar de la pobreza.

Además, el informe deploraba una reacción común a los disturbios: armar a los agentes de policía con armas más mortales para usar en vecindarios urbanos muy poblados. Su recomendación principal fue "una política que combina el enriquecimiento del ghetto con programas diseñados para fomentar la integración de un número sustancial de negros en la sociedad fuera del ghetto".

Tanto la Comisión Kerner como Newsweek propusieron un gasto gubernamental agresivo para proporcionar igualdad de oportunidades a los afroamericanos, y cada uno ganó elogios de los líderes afroamericanos y los liberales blancos. Aun así, el presidente de los Estados Unidos no era un fanático.

Johnson no enfrentó ninguna presión para responder a Newsweek, pero es raro que un presidente no ofrezca respaldo público a un informe producido por su propia comisión cuidadosamente seleccionada. Aún así, eso fue lo que hizo LBJ.

El presidente había elegido miembros moderados de la comisión porque creía que apoyarían sus programas, buscarían evidencia de agitación externa y evitarían atribuir culpa a las mismas personas que hacen o deshacen a los políticos nacionales: la clase media blanca. El informe lo sorprendió. Había sugerido que la agitación comunista desencadenó los disturbios y, para su consternación, el informe no estuvo de acuerdo, afirmando que los disturbios "no fueron causados ​​ni fueron consecuencia de ningún plan organizado o 'conspiración'". Y la comisión rechazó otro alegato común: la acusación de que periodistas irresponsables incendiaron barrios de guetos.

A pesar de los sentimientos de Johnson, o quizás debido a ellos, el informe se convirtió en una gran noticia. "La Unidad Johnson ataca a los blancos en disturbios negros", decía un titular en el New York Times . Bantam Books lo imprimió, el informe de 708 páginas se convirtió en un best-seller, con 740, 000 copias vendidas en pocas semanas. The Times presentó artículos de primera plana sobre el informe todos los días durante la primera semana después de su publicación. En pocos días, tanto CBS como NBC emitieron documentales sobre los lazos entre raza y pobreza.

La reacción violenta fue inmediata. Las encuestas mostraron que el 53 por ciento de los estadounidenses blancos condenó la afirmación de que el racismo había causado los disturbios, mientras que el 58 por ciento de los estadounidenses negros estuvo de acuerdo con los hallazgos. Incluso antes del informe, el apoyo blanco a los derechos civiles estaba disminuyendo. En 1964, la mayoría de los blancos del norte habían respaldado las iniciativas de derechos civiles de Johnson, pero solo dos años después, las encuestas mostraron que la mayoría de los blancos del norte creían que Johnson estaba presionando demasiado agresivamente.

La respuesta blanca a la Comisión Kerner ayudó a sentar las bases para la campaña de ley y orden que eligió a Richard Nixon para la presidencia más tarde ese año. En lugar de considerar todo el peso del prejuicio blanco, los estadounidenses respaldaron la retórica que pedía armar a los agentes de policía como soldados y tomar medidas enérgicas contra el crimen en las ciudades del interior.

Tanto el Informe de la Comisión Kerner como el paquete Newsweek pidieron un gasto público masivo.

Cuando John F. Kennedy declaró que un estadounidense llegaría a la luna a fines de la década de 1960, incluso los republicanos se alinearon detrás de él. En 1968, cuando propusieron una cura ambiciosa para la desigualdad racial, los miembros de la Comisión Kerner probablemente escucharon ecos de las palabras de JFK: “Elegimos ir a la luna en esta década y hacer las otras cosas, no porque sean fáciles, sino porque son difícil."

De hecho, Estados Unidos era lo suficientemente próspero como para alcanzar la luna; Sin embargo, Pretzer dice: “La administración Johnson no cambiaría los recursos de la guerra en Vietnam a la reforma social, y el Congreso no estaría de acuerdo con los aumentos de impuestos. Además, las legislaturas estatales habitualmente mitigan el impacto local de las acciones federales ".

Finalmente, ir a la luna fue mucho más fácil que resolver los problemas raciales de la nación. Políticamente, gastar miles de millones en viajes espaciales era más vendible que esforzarse por corregir la desigualdad racial. Desde la llegada de los primeros esclavos africanos a América del Norte a principios del siglo XVII, los prejuicios, a menudo respaldados por la ley, han circunscrito las experiencias de los afroamericanos.

Incluso cuando el primer presidente negro se sentó en la Casa Blanca, los ataques letales de la policía contra jóvenes negros crearon confusión racial. La pobreza afroamericana sigue siendo un problema hoy. En 1969, aproximadamente un tercio de los negros vivían por debajo del umbral de pobreza. Para 2016, ese número se había reducido al 22 por ciento, ya que un número significativo de afroamericanos se movió a la clase media con un impulso de la legislación de 1960, pero el porcentaje de negros que viven en la pobreza sigue siendo más del doble que el porcentaje de blancos . Los negros ahora tienen una voz más fuerte en el gobierno y, sin embargo, la pobreza y la privación de derechos siguen siendo. A pesar del optimismo de la Comisión Kerner sobre el cambio potencial, en los últimos 50 años solo se han realizado esfuerzos dispersos para terminar con la división racial de Estados Unidos o para abordar el componente racial de la pobreza en los Estados Unidos.

La Comisión Kerner de 1968 lo hizo bien, pero nadie escuchó